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Chemical, thermal, and physical properties of sites selected for overwintering by northern wood turtles (Glyptemys insculpta)

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Northern ectotherms must seek refuge from winter conditions for a large portion of their annual activity cycle. The objective of this study was to quantify physical properties of overwintering sites selected by wood turtles (Glyptemys insculpta (LaConte, 1830)) at the species’ northern range limit. We mapped all structural features (e.g., root balls and log jams), water depth, and sediment types along a 1.5 km stretch of river that was available to turtles outfitted with radio transmitters (N = 8) during winter. Temperature selection was assessed by comparing thermal profiles from data loggers on turtles and temperature stations within the river and other riparian habitats (e.g., ephemeral pools and oxbows). Dissolved oxygen (DO) was measured at each temperature station and turtle location. Wood turtles overwintered in the river, which was colder (~0 °C), had more stable temperatures, and provided higher DO (12.64 ppm) compared with adjacent habitats. Some turtles selected structured refuges for overwintering. Winter movements were not related to temperature or DO, but may be related to maintaining a certain distance from shore and water depth to protect against accidental relocations during winter. We discuss hibernacula as potential factors limiting the northern distribution of wood turtles, a species at risk in Canada.

Les ectothermes nordiques doivent trouver un refuge contre les conditions hivernales durant une partie importante de leur cycle annuel d’activités. L’objectif de notre étude est de mesurer les propriétés physiques des sites d’hivernage choisis par les tortues des bois (Glyptemys insculpta (LeConte, 1830)) à la limite boréale de la répartition de l’espèce. Nous avons cartographié tous les éléments structuraux (par ex., boules de racines et embâcles), la profondeur de l’eau et les types de sédiments sur une section de 1,5 km de rivière disponible à des tortues (N = 8) porteuses de radiotransmetteurs pendant l’hiver. La sélection de la température a été évaluée en comparant les profils de températures sur les enregistreuses fixées aux tortues et ceux des stations d’enregistrement dans la rivière et dans les autres habitats de la rive (par ex., les étangs temporaires et les bras morts). Nous avons mesuré l’oxygène dissous (DO) à chaque station d’enregistrement thermique et à chaque emplacement habité par une tortue. Les tortues des bois passent l’hiver dans la rivière qui présente des températures plus froides (~0 °C), mais plus stables et des concentrations de DO plus grandes (12,64 ppm) que les habitats adjacents. Quelques tortues ont choisi des refuges dans des structures pour passer l’hiver. Les déplacements en hiver ne sont pas reliés à la température, ni à la concentration de DO, mais s’expliquent peut-être par le besoin de maintenir une certaine distance de la berge et une certaine profondeur d’eau afin d’éviter les déplacements accidentels pendant l’hiver. Nous discutons des hibernacles comme facteurs potentiels qui peuvent limiter la répartition vers le nord de la tortue des bois, une espèce à risque au Canada.

Document Type: Research Article

Publication date: July 1, 2008

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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