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Annual re-habituation of calving caribou to oilfields in northern Alaska: implications for expanding development

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Abstract:

Previous research led to hypotheses that calving caribou (Rangifer tarandus granti J.A. Allen, 1902) in north Alaskan oilfields habituated to human activities: (i) across years and (ii) annually after spring migration (i.e., re-habituation). We used predictor variables of year and a spring snowmelt index to evaluate weight of evidence for these competing hypotheses. Response variables were calf percentage and sighting rate of calving caribou along a high-traffic road system from 1982 to 1990 and 2000 to 2002. We also considered local calf percentage and caribou density, determined by aerial surveys, for respective response variables. We found no evidence of habituation across years. We found two more lines of evidence (one strong and one weaker) for re-habituation within years during calving periods. Post hoc models suggested a further tolerance response exhibited by caribou; more data are needed. Even when snow melted early and calving caribou were most habituated among years, caribou and calves were under-represented near the road system. Investigation of a traffic-rate effect seems warranted. However, habitat selection and forage availability should be considered when interpreting avoidance behaviour at a larger spatial extent. We contend that the behavioural adaptability of calving caribou exhibited in existing oilfields was contingent on the no-hunt policy.

Des études antérieures ont mené à la formulation d’hypothèses selon lesquelles les caribous (Rangifer tarandus granti J.A. Allen, 1902) avec petits dans les champs pétroliers du nord de l’Alaska s’habituent aux activités humaines (i) au cours des années et (ii) au cours d’une même année après la migration du printemps (c’est-à-dire une nouvelle habituation). Nous utilisons des variables prédictives des années et un indice de fonte des neiges au printemps pour évaluer les données qui appuient ces hypothèses de rechange. Les variables dépendantes sont le pourcentage de petits et le taux de signalisation de caribous avec petits le long d’un système routier à forte circulation en 1982-1990 et en 2000-2002. Nous utilisons aussi le pourcentage local de petits et la densité de caribous, déterminés lors d’inventaires aériens, comme variables dépendantes respectives. Il n’y a aucune indication d’une habituation au cours des années. Nous trouvons deux séries d’indications (l’une forte et l’autre plus faible) de l’existence d’une nouvelle habituation chaque année durant la période de mise bas. Des modèles post hoc indiquent l’existence d’une réaction additionnelle de tolérance chez les caribous, mais il est nécessaire d’obtenir plus de données. Même lorsque la neige fond tôt et que les caribous avec petits sont le plus habitués au cours des ans, il y a une sous-représentation des caribous et de leurs petits près du système routier. Il semble donc nécessaire d’étudier l’effet du taux de circulation. Il faudrait, cependant, tenir compte de la sélection de l’habitat et de la disponibilité de fourrage pour interpréter l’évitement à une échelle spatiale élargie. Nous croyons que l’adaptabilité comportementale des caribous avec petits qui se manifeste dans les champs pétroliers actuels dépendant de la politique d’interdiction de la chasse.

Document Type: Research Article

Publication date: 2008-07-01

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