Discrimination of intra- and inter-specific forage quality by collared pikas (Ochotona collaris)

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Abstract:

The specific nutritional characteristics by which herbivores evaluate their foraging options are complex. We experimentally manipulated the crude protein and water content of two forage species (Carex consimilis Holm. (= Carex bigelowii Torr. ex Schwein.) and Polygonum bistorta L.) commonly cached by collared pikas (Ochotona collaris (Nelson, 1893)) to determine their influence on inter- and intra-specific forage selection. Preference data were collected for 27 pikas using cafeteria-style feeding trials in a randomized block design. A three-way interaction (species × protein × water) suggested that pikas made conditional forage selection decisions while caching these plants. The interaction was driven by greater selection for fresh rather than dried C. consimilis when both were not fertilized. Water content had no effect on the selection of either fertilized C. consimilis or fertilized P. bistorta. Overall, our results indicate that pikas made subtle decisions about their selection of vegetation during caching, based on variation in nitrogen and water content in addition to species-specific selection criteria. Further, our results imply that tests of foraging theory may need to consider intra-specific variation in forage characteristics, as well as inter-specific ranking of forage species.

Les caractéristiques nutritionnelles spécifiques qui permettent aux herbivores d’évaluer leurs différents choix de recherche de nourriture sont complexes. Nous avons manipulé expérimentalement le contenu brut en protéines et en eau de deux espèces fourragères communes (Carex consimilis Holm. (= Carex bigelowii Torr. ex Schwein.) et Polygonum bistorta L.) qui sont accumulées dans des caches par les pikas d’Alaska (Ochotona collaris Nelson, 1893), afin de déterminer l’influence de ces variables sur la sélection interspécifique et intraspécifique des plantes fourragères. Nous avons récolté des données de préférence alimentaire chez 27 pikas dans des essais de type cafétéria selon un dispositif en blocs aléatoires. Une interaction à trois variables (espèce × protéines × eau) laisse penser que les pikas prennent des décisions conditionnelles de choix de nourriture au moment où ils accumulent ces plantes dans leurs caches. Cette interaction s’explique par une préférence pour les C. consimilis frais plutôt que secs, lorsque les deux ne sont pas fécondés. Le contenu hydrique reste sans effet sur la sélection des C. consimilis fécondés et celle des P. bistorta fécondés. Globalement, nos résultats indiquent que les pikas prennent des décisions subtiles au sujet de leur sélection de la végétation au moment de la mise en cache, basées sur le contenu en azote et en eau, en plus de critères spécifiques à chaque espèce. De plus, nos résultats signifient que les tests reliés à la théorie de la recherche de nourriture devraient peut-être tenir compte de la variation des caractéristiques de la source alimentaire, de même que du classement interspécifique des espèces utilisées.

Document Type: Research Article

Publication date: June 1, 2008

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