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Differential responses of marsh predators to rainfall-induced habitat loss and subsequent variations in prey availability

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Abstract:

Rainfall has increased in many regions during recent decades, but most information is from dryland ecosystems, which precludes generalizations about its ecological consequences. We explored the effects of increased flooding on the Geoffroy’s cat, Leopardus geoffroyi (d’Orbigny and Gervais, 1844), and pampas fox, Pseudalopex gymnocercus (G. Fischer, 1814), exposed to an abnormally rainy period in marshes at Mar Chiquita, Argentina. In particular, we assessed the effects of flooding on (i) habitat use by L. geoffroyi and P. gymnocercus, (ii) abundance of their main prey, and (iii) functional responses of predators to variations in prey abundance. Overall, simple regression analysis identified negative effects of flooding on abundance of prey (rodents, waterbirds, and arthropods), but structural-equation modeling and logistic generalized linear models identified differential effects of rainfall on habitat use by and functional responses of predators, respectively. Habitat use by L. geoffroyi was more negatively affected by interannual variability in flooding-induced habitat loss, particularly through its effect on waterbirds. At the same time, habitat use by P. gymnocercus was less affected, likely because this species was less dependent on prey from flooded areas and used higher elevation habitats. Given that most native grasslands in elevated areas have been converted to agriculture, the more specialized L. geoffroyi faces a greater threat if current trends of climate change persist in this region.

Les précipitations ont augmenté dans plusieurs régions au cours des dernières décennies, mais la majeure partie de cette information provient des écosystèmes de terres arides, ce qui empêche de faire des généralisations sur les conséquences écologiques du phénomène. Nous étudions les effets d’inondations plus importantes sur les chats de Geoffroy, Leopardus geoffroyi (d’Orbigny et Gervais, 1844), et les renards d’Azara, Pseudalopex gymnocerus (G. Fischer, 1814), exposés à une saison anormalement pluvieuse dans les marais de Mar Chiquita, Argentine. Nous avons, en particulier, évalué les effets de l’inondation sur (i) l’utilisation de l’habitat par L. geoffroyi et P. gymnocercus, (ii) l’abondance de leurs proies principales et finalement (iii) les réponses fonctionnelles des prédateurs aux variations des densités de proies. Globalement, une analyse de régression simple met en lumière les effets négatifs de l’inondation sur l’abondance des proies (rongeurs, oiseaux aquatiques et arthropodes); cependant une modélisation par équation structurale et des modèles logistiques linéaires généralisés révèlent des effets différents des précipitations respectivement sur l’utilisation de l’habitat et les réponses fonctionnelles des prédateurs. L’utilisation de l’habitat par L. geoffroyi est affecté plus négativement par la variabilité d’une année à l’autre de la perte d’habitat due aux inondations, particulièrement par le biais des effets sur les oiseaux aquatiques. À la même période, l’utilisation de l’habitat par P. gymnocerus est moins affectée, probablement parce que celui-ci est moins dépendant des proies provenant des zones inondées et qu’il utilise les habitats de plus haute altitude. Puisque la plupart des steppes indigènes des zones plus élevées ont été remplacées par l’agriculture, l’espèce plus spécialisée L. geoffroyi est plus menacée, si les changements climatiques actuels continuent dans cette région.

Document Type: Research Article

Publication date: May 1, 2008

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nrc/cjz/2008/00000086/00000005/art00010
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