Extreme suppression of aboveground activity by a food-storing hibernator, the eastern chipmunk (Tamias striatus)

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Eastern chipmunks (Tamias striatus (L., 1758)) capitalize on pulsed production of storable seed from masting trees by accumulating large, long-term larder hoards in their burrow. Since this species does not accumulate fat, hoarded food is the sole source of energy used during hibernation and inactive periods. Because hoards can be very large, they offer chipmunks the possibility of forgoing aboveground foraging when seeds or nuts are not abundant on the forest floor. Here, we present evidence that at least 82 chipmunks in two different populations interrupted aboveground activity for 9-11 months when mast was not available. A large hoard of American beech (Fagus grandifolia Ehrh.) nuts established during the preceding year appeared to allow these chipmunks to cease foraging for almost a full year when food availability was particularly low. This extended period of inactivity is among the longest reported for a hibernating mammal, and demonstrates complex interactions between past, current, and future resource availability in shaping the seasonal activity patterns of food-storing hibernators.

Les tamias rayés (Tamias striatus (L., 1758)) profitent des productions sporadiques de graines non-périssables des arbres à paisson pour accumuler des réserves importantes et durables dans leurs terriers. Comme l’espèce n’accumule pas de graisses corporelles, la nourriture amassée est la seule source d’énergie utilisée durant l’hibernation et les périodes d’inactivité. Parce que ces accumulations peuvent être très considérables, les tamias ont la possibilité de s’abstenir de recherche de nourriture au sol lorsque les graines et les noix sont moins abondantes sur le sol des forêts. Nous présentons ici des preuves qu’au moins 82 tamias appartenant à deux populations différentes ont interrompu leur activité au sol pendant 9-11 mois à un moment où la paisson n’était pas favorable. De grandes accumulations de faînes des hêtres à grandes feuilles (Fagus grandifolia Ehrh.) récoltées l’année précédente semblent avoir permis à ces tamias de s’abstenir de rechercher de la nourriture pendant presque une année complète lorsque la disponibilité de nourriture était particulièrement basse. Cette période étendue d’inactivité est parmi les plus longues observées chez un mammifère qui hiberne; cela démontre comment les interactions entre les disponibilités de nourriture du passé, du présent et du futur contrôlent les patrons d’activité saisonnière chez les animaux hibernants qui accumulent des provisions.

Document Type: Research Article

Publication date: May 1, 2008

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