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Selection of lake habitats by waterbirds in the boreal transition zone of northeastern Alberta

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Abstract:

We examined habitat characteristics associated with presence or absence of 16 waterbird species on 113 lakes during 2001-2006. We found that piscivorous species such as pelicans, loons, and mergansers were found on fish-bearing lakes, while birds that typically nest in emergent vegetation (e.g., coots, grebes) strongly preferred water bodies with moderate to high levels of emergent macrophytes. The presence of a riparian buffer was important for loons and several species of waterbird that nest on the backshore. Moderate to deep lake depth and high water clarity also were important for some species and likely associated with hunting habits and (or) fish availability. Breeding-occurrence models were developed for a few conspicuous species that could be sampled using aerial surveys. Surprisingly, changes in water levels were not important predictors for most species, and associations between waterbirds and high levels of recreational activity were unexpected. Common Loon (Gavia immer (Brunnich, 1764)) and Great Blue Heron (Ardea herodias L., 1758) were most sensitive to anthropogenic activities, with fewer of these species detected on lakes with more disturbed shorelines.

Nous examinons les caractéristiques des habitats associés à la présence ou l’absence de 16 espèces d’oiseaux aquatiques dans 113 lacs en 2001-2006. Les espèces piscivores, telles que les pélicans, les plongeons et les harles, se retrouvent sur les lacs qui contiennent des poissons, alors que les oiseaux qui nichent typiquement dans la végétation émergente (par ex., les foulques, les grèbes) ont une forte préférence pour les lacs avec des densités moyennes à élevées de macrophytes émergents. La présence d’une zone tampon sur le rivage est importante pour les plongeons et plusieurs autres oiseaux aquatiques qui nichent sur la haute plage. Une profondeur lacustre moyenne à élevée et une forte clarté de l’eau sont aussi d’importance pour certaines espèces et sont vraisemblablement reliées aux habitudes de chasse et (ou) à la disponibilité des poissons. Nous avons mis au point des modèles de présence de nids pour quelques espèces bien visibles qu’on peut échantillonner par inventaires aériens. De façon inattendue, les changements de niveau de l’eau ne constituent pas des variables explicatives importantes pour la plupart des espèces et les associations entre les oiseaux aquatiques et les niveaux élevés d’activités récréatives étaient imprévues. Le plongeon huard (Gavia immer (Brunnich, 1764)) et le grand héron (Ardea herodias L., 1758) sont très sensibles aux activités humaines et des nombres réduits de ces espèces se retrouvent sur les lacs dont les rives sont plus perturbées.

Document Type: Research Article

Publication date: 2008-04-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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