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The effects of El Niño on the foraging behavior of lactating California sea lions (Zalophus californianus californianus) during the nonbreeding season

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We compared the nonbreeding-season foraging behavior of lactating California sea lions (Zalophus californianus californianus (Lesson, 1828)) at San Miguel Island, California, during El Niño conditions in 1993 and non-El Niño conditions in 1996. Lactating females were instrumented with satellite-linked time-depth recorders between January and March in 1993 (n = 6) and 1996 (n = 10) and data were collected through May in each year. Females foraged northwest of the colony, up to 367 km from it and 230 km from the California coast. Mean dive depths ranged from 19.5 to 279.3 m, but most females achieved dives deeper than 400 m. Most females fed exclusively in the offshore habitat, traveled farther from the colony, spent more time traveling, made deeper and longer dives, and terminated lactation earlier during the 1993 El Niño. The results suggest that prey were concentrated in the offshore habitat and located farther from the colony and deeper in the water column during El Niño. Females did not change their foraging direction, foraging-trip duration, foraging effort, or prey species consumed.

Nous comparons le comportement de recherche de nourriture hors de la saison de reproduction chez des lions de mer de Californie (Zalopus californianus californianus (Lesson, 1828)) pendant l’allaitement à l’île San Miguel, Californie, durant un épisode d’El Niño en 1993 et une période sans El Niño en 1996. Des femelles nourricières ont été munies de chronobathymètres enregistreurs reliés aux satellites entre janvier et mars en 1993 (n = 6) et en 1996 (n = 10) et les données recueillies jusqu’à la fin de mai à chacune des années. Les femelles recherchent leur nourriture vers le nord-ouest, jusqu’à 367 km de la colonie et 230 km de la côte californienne. Les profondeurs moyennes des plongées individuelles varient de 19,5 à 279,3 m, mais la plupart des femelles font des plongées de plus de 400 m. Durant l’épisode d’El Niño de 1993, la plupart des femelles se nourrissaient exclusivement dans l’habitat du large, se déplaçaient plus loin de la colonie, passaient plus de temps à leurs déplacements, faisaient des plongées plus profondes et plus prolongées et mettaient fin à l’allaitement plus tôt. Nos résultats laissent croire que les proies étaient concentrées dans les habitats du large et situées plus loin de la colonie et plus profondément dans la colonne d’eau durant l’épisode d’El Niño. Les femelles n’ont cependant pas modifié la direction dans laquelle elles recherchaient leur nourriture, ni la durée de leurs déplacements de recherche de nourriture, ni leur effort de recherche, ni les espèces de proies consommées.

Document Type: Research Article

Publication date: March 1, 2008

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