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Does habitat type modify group size in roe deer and red deer under predation risk by Iberian wolves?

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We examined whether group size in red deer (Cervus elaphus L., 1758) and roe deer (Capreolus capreolus (L., 1758)) under predation risk by Iberian wolves (Canis lupus L., 1758) is affected by the type of habitat in which the deer reside. We hypothesized that group size (i) would be larger in open than in closed habitats, since it is an antipredator response, and (ii) would vary more with habitat type in the species that had higher wolf predation rates. In the study area, wolves were the only predator of wild ungulates, with roe deer being the main target prey. We performed monthly transects along paths to observe the group size of red and roe deer. In roe deer, the mean group size was significantly higher in open than in closed habitats, serving as an antipredator response. However, in red deer, habitat type did not affect group size. The results indicate that under predation risk by wolves the habitat type influences the grouping behavior of roe deer but not red deer. Furthermore, compared with forests, heaths offer less protection from predators and species in this habitat would benefit from larger group sizes.

Nous examinons si la taille du groupe chez les cerfs élaphes (Cervus elaphus L., 1758) et les chevreuils d’Europe (Capreolus capreolus (L., 1758)) soumis à un risque de prédation par les loups d’Ibérique (Canis lupus L., 1758) est affectée par le type d’habitat dans lequel ces cervidés résident. Nous émettons les hypothèses selon lesquelles la taille du groupe (i) est plus grande dans les habitats ouverts que dans les habitats fermés, par stratégie anti-prédateurs et (ii) est plus variable en fonction du type d’habitat chez l’espèce qui subit le taux de prédation plus élevé de la part des loups. Dans la zone d’étude, les loups constituent les seuls prédateurs des ongulés sauvages et les chevreuils représentent les principales proies ciblées. Nous avons fait des transects mensuels le long de sentiers afin de déterminer la taille des groupes de cerfs et de chevreuils. Chez le chevreuil, la taille moyenne des groupes est significativement plus importante dans les habitats ouverts que dans les habitats fermés, par stratégie anti-prédateurs. Cependant, chez le cerf, le type d’habitat n’affecte pas la taille des groupes. Nos résultats indiquent que dans des conditions de risque de prédation par les loups, le type d’habitat influence le comportement de regroupement chez les chevreuils, mais non chez les cerfs. De plus, par comparaison aux forêts, les bruyères offrent moins de protection contre les prédateurs et les espèces qui vivent dans cet habitat pourraient bénéficier de regroupements de plus grande taille.

Document Type: Research Article

Publication date: 2008-03-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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