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Opportunistic exploitation of turtle eggs by Tripanurga importuna (Walker) (Diptera: Sarcophagidae)

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Tripanurga importuna (Walker, 1849) is a sarcophagid fly whose larvae often occur in nests of freshwater turtles. We investigated this sarcophagid fly to determine whether it is an opportunistic scavenger or a potential predator of eggs, embryos, and hatchlings of the spiny softshell turtle (Apalone spinifera (Lesueur, 1827)). Fly infestation of spiny softshell turtle nests can occur at any time between oviposition and hatching, but estimates based on larval size and development time, along with observations of adult fly activity, suggest that female sarcophagids deposit larvae over the nest primarily during hatching. Observed temperature variance within the turtle clutch mass and physiological and developmental differences among eggs may result in asynchronous hatching, and chemical cues associated with early hatching may attract adult flies. Egg position within the nest affects embryo hatching success independently of fly infestation while also affecting fly infestation. Tripanurga importuna is a habitat specialist able to find and develop in carrion buried in sand, but it is a food opportunist able to develop on other buried carrion as well as turtle eggs. Tripanurga importuna maggots in turtle nests preferentially scavenge necrotic tissue, including damaged turtle eggs, but will opportunistically prey upon live embryos and hatchlings under some circumstances.

Tripanurga importuna (Walker, 1849) est un diptère sarcophagidé dont les larves se retrouvent fréquemment dans les nids de tortues d’eau douce. Nous étudions ce sarcophagidé afin de déterminer s’il s’agit d’un détritivore opportuniste ou alors d’un prédateur potentiel des oeufs, des embryons et des nouveau-nés de la tortue-molle à épines (Apalone spinifera Lesueur, 1827). L’infestation des nids des tortues-molles à épines peut se produire à n’importe quel moment entre la ponte et l’éclosion; cependant, des estimations basées sur la taille et le temps de développement des larves, ainsi que des observations des activités des mouches adultes, laissent croire que les femelles de sarcophagidés déposent leurs larves dans les nids surtout au moment de l’éclosion. La variance thermique observée dans les masses d’oeufs de tortues et les différences dans la physiologie et le développement des oeufs peuvent produire une éclosion asynchrone; les signaux chimiques associés aux éclosions hâtives peuvent alors attirer les mouches adultes. La position des oeufs dans la masse affecte le taux d’éclosion des embryons indépendamment de l’infestation par les mouches; elle affecte aussi l’infestation de mouches. Tripanurga importuna est un spécialiste de l’habitat capable de trouver de la charogne enfouie dans le sable et de s’y développer; c’est cependant aussi un opportuniste alimentaire capable de se développer autant sur d’autres charognes enfouies que sur les oeufs de tortues. Les asticots de Tripanurga importuna dans les nids de tortues consomment de préférence des tissus nécrosés, y compris les oeufs de tortues endommagés, mais ils peuvent aussi de façon opportuniste se nourrir dans certaines circonstances d’embryons et de nouveau-nés vivants.

Document Type: Research Article

Publication date: March 1, 2008

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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