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Patterns of parasitism and body size in red squirrels (Tamiasciurus hudsonicus)

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Parasites use their hosts for nutrition, shelter, and even dispersal; the latter can result in sex-biased parasite distribution. Host sex-biased parasitism has been well documented in vertebrates, including mammals, and males are often more parasitized than females. Male-biased parasitism is often attributed to sexual size dimorphism, with larger animals being more parasitized. Here, we used a natural population of red squirrels (Tamiasciurus hudsonicus (Erxleben, 1777)), a species without sexual size dimorphism, to test for sex-biased parasitism in ectoparasites and intestinal helminth parasites. We also tested for size-dependent parasitism to determine the importance of body size on parasitism. We predicted that males would be more parasitized and that larger individuals would be more parasitized. As well, we predicted a male-biased flea distribution on male squirrels. Parasitism fluctuated over the course of 4 months, with flea infection peaking in August and helminth infection peaking in June. We found evidence of male-biased parasitism in helminth and ectoparasite infections. Flea infection was weakly correlated with body size in females but not in males, while no correlation was found between body size and helminth infection. Lastly, fleas had a female-biased population; however, male fleas were more likely to be found on male squirrels, and this could be to maximize dispersal to avoid inbreeding.

Les parasites utilisent leur hôtes pour leur alimentation, comme abri et même pour leur dispersion; ce dernier phénomène peut produire une répartition des parasites qui varie en fonction du sexe. Le parasitisme qui affecte de préférence les hôtes d’un des sexes a été bien étudié chez les vertébrés et, en particulier, chez les mammifères, chez lesquels les mâles sont souvent plus parasités que les femelles. On attribue souvent ce type de parasitisme au dimorphisme sexuel de la taille : les animaux de plus grande taille sont ainsi plus fortement parasités. Nous étudions ici une population naturelle d’écureuils roux (Tamiasciurus hudsonicus (Erxleben, 1777)), une espèce sans dimorphisme sexuel de la taille, afin de vérifier l’existence de parasitisme variant en fonction du sexe chez les ectoparasites et les helminthes parasites de l’intestin. Nous vérifions aussi le parasitisme en fonction de la taille, afin de déterminer l’importance de la taille corporelle sur le parasitisme. Nous avons prédit que les mâles seraient plus parasités et que les individus de plus grande taille seraient aussi plus parasités. De plus, nous avons prédit une répartition préférentielle des puces mâles sur les écureuils mâles. Le parasitisme a fluctué au cours des 4 mois, les infections de puces atteignant leur apogée en août et celles des helminthes en juin. Il y a des indications d’un parasitisme affectant préférentiellement les mâles, tant par les helminthes que par les ectoparasites. Il y a aussi une faible corrélation entre l’infection par les puces et la taille corporelle chez les femelles, mais non chez les mâles; en revanche, il n’existe aucune corrélation entre la taille corporelle et l’infection par les helminthes. Finalement, les populations de puces contiennent plus de femelles; cependant, les puces mâles ont plus de chances de se retrouver sur les écureuils mâles, ce qui pourrait maximiser leur dispersion et ainsi éviter les croisements consanguins.

Document Type: Research Article

Publication date: February 2, 2008

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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