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Stable carbon and nitrogen isotope values in teeth of Steller sea lions: age of weaning and the impact of the 1975-1976 regime shift in the North Pacific Ocean

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We measured 15N and 13C values and tooth width from the first 4 years’ dentinal growth layer groups (GLGs) in the teeth of 113 female Steller sea lions (Eumetopias jubatus (Schreber, 1776)) born between 1960 and 1983, a period that included a large population decrease and a climate regime shift. A linear discriminant analysis on the 13C and 15N values estimated 60% of Steller sea lions were weaned in their 1st year, 30% in their 2nd year, and 8% in their 3rd year. GLG-1 was wider in “weaned” animals than those still “nursing” in their 2nd year, suggesting that faster growing pups weaned earlier. Except during the regime shift, the average age at weaning increased and the size of GLG-1 in weaned animals decreased. We suggest that during the regime shift a greater proportion of pups which survived (to have their teeth sampled for this study) grew faster and were weaned by the end of their 1st year. We hypothesize that the long-term weaning age increase and growth rate decrease are consistent with a change in relative mortality of weaned pups and those that continued to nurse, possibly caused by a reduction in available resources, characterized as a switch from a “live-fast” to a “live-slow” life history.

Nous avons mesuré les valeurs de 15N et de 13C ainsi que la largeur de la dent dans les groupes de couches de croissance (GLG) de dentine des 4 premières années des dents de 113 lions de mer de Steller (Eumetopias jubatus (Schreber, 1776)) femelles nées entre 1960 et 1983, une période qui comprend une forte décroissance de la population et un changement de régime climatique. Une analyse discriminante linéaire des valeurs de 13C et de 15N estime que 60 % des lions de mer de Steller ont été sevrés durant leur première année, 30 % dans leur seconde année et 8 % dans leur troisième année. Le GLG-1 est plus large chez les animaux « sevrés » que chez ceux qui sont encore « allaités » durant leur seconde année, ce qui laisse croire que les petits à croissance plus rapide sont sevrés plus tôt. Excepté pendant le changement de régime, l’âge moyen au sevrage a augmenté et la taille du GLG-1 chez les animaux sevrés a diminué. Nous croyons que durant le changement de régime, une proportion plus grande des petits qui ont survécu (et ainsi ont eu leurs dents retenues dans notre étude) ont crû plus rapidement et ont été sevrés à la fin de leur première année. Nous posons comme hypothèse que l’augmentation à long terme de l’âge au sevrage et la diminution du taux de croissance sont en accord avec un changement dans la mortalité relative des petits sevrés et de ceux qui continuent à être allaités, ce qui pourrait avoir été causé par une réduction des ressources disponibles; le phénomène pourrait être caractérisé comme un remplacement du cycle biologique à « vie rapide » par un à « vie lente ».

Document Type: Research Article

Publication date: 2008-01-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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