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Density-dependent body condition and recruitment in a tropical ungulate

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In tropical areas, annual rainfall and predation have been reported to drive population dynamics of most species of large herbivores studied so far, with little direct empirical evidence for density-dependent responses of life-history traits. We here investigated in a game ranch in Zimbabwe density-dependent responses of body condition and recruitment in an impala (Aepyceros melampus (Lichtenstein, 1812)) population that underwent an experimental drastic reduction of density within 2 years under similar rainfall and predation pressure. Body condition of all sex and age classes was lower during the high-density year than during the low-density year, suggesting increased competition for restricted resources at high density. In addition, we observed a significant increase in population recruitment (from 0.47 to 0.80 juveniles/female) as population density declined. Our study provides a rare example of a direct density-dependent response of body condition at the individual level in a tropical ungulate species, and indicates that food resource variation controls population dynamics of impala under constant and moderate predation pressure as is commonly reported in temperate populations of large herbivores.

Dans les régions tropicales, on a montré que les précipitations annuelles et la prédation sont les facteurs qui contrôlent la dynamique de population de la plupart des espèces de grands herbivores étudiées à ce jour; en revanche, il y a peu de données empiriques sur des réactions dépendantes de la densité dans les caractéristiques démographiques. Nous étudions ici dans un ranch de gibier du Zimbabwe les réactions dépendantes de la densité de la condition corporelle et du recrutement dans une population d’impalas (Aepyceros melampus (Lichtenstein, 1812)) qui a subi une réduction expérimentale considérable de sa densité au cours de 2 années pendant lesquelles les précipitations et la pression de prédation sont restées constantes. La condition corporelle chez toutes les classes d’âge et de sexe était plus basse durant l’année de forte densité que durant l’année de faible densité, ce qui laisse croire à une compétition accrue pour les ressources limitées à la forte densité. De plus, nous avons observé une augmentation significative du recrutement de la population (de 0,47 à 0,80 jeunes/femelle) au cours du déclin de la population. Notre étude fournit un rare exemple d’une réaction directe dépendante de la densité de la condition corporelle à l’échelle individuelle chez une espèce tropicale d’ongulés; elle indique ainsi que la variation des ressources alimentaires contrôle la dynamique de population des impalas dans les conditions de pression de prédation constantes et modérées comme on observe souvent dans les populations tempérées de grands herbivores.

Document Type: Research Article

Publication date: 2008-01-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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