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Can lizard richness be driven by termite diversity? Insights from the Brazilian Cerrado

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We test predictions of the Morton and James hypothesis, which states that high termite diversity promotes high lizard diversity. We explore consumption of termites by lizards in the Brazilian Cerrado, a system that shares many similarites with arid Australia whose fauna formed the basis for the original hypothesis. We found that Cerrado lizards prey heavily on termites. Several species had >40% of their diet consisting of termites, some species reached up to 80%. However, lizards prey on termites independently of their diversity in the environment and do not show niche segregation in relation to termite resource. Hence, our results in the Cerrado do not support the hypothesis that termite diversity can promote lizard diversity. The diets of Cerrado lizards have a high proportion of termites; however, the diets of desert lizards from the Australian and the Kalahari deserts have a much higher proportion of termites when compared with those from the Cerrado and the Amazon. Differences in termite consumption by lizards across ecosystems do not seem to be related to local termite diversity. We hypothesize that overall prey availability can explain this pattern. Several arthropod groups are abundant in the Cerrado and the Amazon. In deserts, other prey types may be less abundant; therefore, termites may be the best available resource.

Nous testons les prédictions de l’hypothèse de Morton et de James selon laquelle une forte diversité des termites favorise une diversité élevée des lézards. Nous étudions la consommation des termites par les lézards dans le Cerrado brésilien, un système qui possède plusieurs ressemblances avec la région aride d’Australie dont la faune a servi de base à l’élaboration de l’hypothèse initiale. Les lézards du Cerrado consomment beaucoup de termites. Plusieurs espèces ont un régime alimentaire qui contient >40 % de termites et certaines espèces atteignent 80 %. Cependant, la consommation des termites par les lézards est indépendante de leur diversité dans le milieu et les lézards ne font aucune ségrégation de niche en relation avec les ressources en termites. Nos résultats dans le Cerrado n’appuient donc pas l’hypothèse qui veut que la diversité des termites puisse favoriser la diversité des lézards. Les régimes alimentaires des lézards du Cerrado contiennent une forte proportion de termites; cependant, les régimes alimentaires des lézards des déserts d’Australie et du Kalahari en ont des proportions encore beaucoup plus élevées par comparaison à la situation au Cerrado et en Amazonie. Les différences de consommation des termites par les lézards d’un écosystème à un autre ne semblent pas reliées à la diversité locale des termites. Nous posons l’hypothèse selon laquelle c’est la disponibilité globale des proies qui peut expliquer ce patron. Plusieurs groupes d’arthropodes sont abondants dans le Cerrado et l’Amazonie. Dans les déserts, les autres types de proies peuvent être moins abondants et les termites peuvent ainsi constituer la meilleure ressource disponible.
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Document Type: Research Article

Publication date: 2008-01-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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