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Prey availability and diet of the Eurasian otter (Lutra lutra) on a large reservoir and associated tributaries

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Abstract:

Eurasian otter, Lutra lutra (L., 1758), spraints collected at the Aguieira hydroelectric dam (central Portugal, n= 916) and tributaries (n = 412) were analysed to assess diet compared with prey availability. Fish and crayfish abundances in the reservoir were assessed with fyke and trammel nets. Prey availability in the tributaries was estimated by electrofishing. In both the reservoir and its tributaries, fish were the main prey and consisted predominantly of Lepomis gibbosus (L., 1758) (60%–65% of occurrences), which is an introduced species of Centrachidae that is abundant in the reservoir but is almost absent in the tributaries. These data suggest that otters using the tributaries feed predominantly in the reservoir. Seasonal dietary variations corresponded to increased availability of nonfish prey categories. Capture vs. consumption analyses demonstrated that otters did not consume L. gibbosus according to its availability. In fact, L. gibbosus was consumed less frequently when other prey species were more available (e.g., amphibians, eels, barbells). The tributaries offer important otter refuge areas that are scarce at the edge of the reservoir, and so, in large reservoirs care should be taken to minimize disturbance in the surrounding catchments. Results indicate that otter populations make use of these conjoint systems to ensure their survival.

Une analyse des épreintes de loutres d’Eurasie, Lutra lutra (L., 1758), récoltées près du barrage hydroélectrique d’Aguieira (Portugal central, n = 916) et de ses tributaires (n = 412) a servi à une évaluation de leur régime alimentaire en regard de la disponibilité des proies. Nous avons déterminé l’abondance des poissons et des écrevisses dans le réservoir à l’aide de verveux et de trémails. Nous avons estimé la disponibilité des proies dans les tributaires par pêche électrique. Tant dans le réservoir que dans ses tributaires, les poissons constituent les proies principales; Lepomis gibbosus (L., 1758) (60%–65 % des occurrences), une espèce introduite de Centrarchidae abondante dans le réservoir, mais presque absente dans les tributaires, prédomine. Ces données laissent croire que les loutres qui utilisent les tributaires se nourrissent surtout dans le réservoir. Les variations saisonnières du régime alimentaire correspondent à une disponibilité accrue des catégories de proies autres que les poissons. Une comparaison des analyses de capture et de consommation démontre que les loutres ne consomment pas L. gibbosus en fonction de sa disponibilité. En réalité, L. gibbosus est consommé moins fréquemment lorsque les autres espèces de proies (par ex., amphibiens, anguilles, barbeaux) sont plus disponibles. Les tributaires procurent aux loutres de précieux sites de refuge qui sont, par ailleurs, rares sur la rive du réservoir; il est donc important dans les grands réservoirs de veiller à minimiser les perturbations des bassins versants environnants. Nos résultats indiquent que les populations de loutres doivent faire usage de ces systèmes associés afin d’assurer leur survie.

Document Type: Research Article

Publication date: 2007-11-01

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