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Sex and sociality in a disconnected world: a review of the impacts of habitat fragmentation on animal social interactions

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Despite the extensive literature describing the impacts of habitat fragmentation on the distribution and abundance of species, fragmentation effects on life-history strategies have been relatively understudied. Social interactions are important life-history attributes that have fitness consequences for individuals and have been observed to differ among populations in relation to geographic and demographic variability. Therefore, habitat fragmentation is expected to affect social interactions, and these social impacts or responses may contribute to population viability and broad-scale patterns of distribution and abundance in fragmented landscapes. Here we review the emerging literature on this issue. We focus on the impacts of habitat fragmentation that are expected to, or have been observed to, affect social strategies. These include altered resource distribution (e.g., habitat quality, spatial configuration of patches), interspecific interactions (e.g., predator–prey and host–parasite dynamics, human disturbance), and sex (mate availability and inbreeding risk). The studies we cite identified altered social interactions in response to these influences, including changes to home-range overlap, territoriality, group size, and mating systems. The observed changes to social interactions include passive responses, whereby social interactions are affected by constraints introduced by habitat fragmentation, and adaptive social responses to a modified environment. We suggest that future research could focus on individual fitness benefits and on consequences for population viability of altered social interactions in fragmented environments.

Malgré l’importante littérature qui décrit les impacts de la fragmentation des habitats sur la répartition et l’abondance des espèces, les effets de la fragmentation sur les stratégies démographiques ont été relativement peu étudiés. Les interactions sociales sont d’importantes caractéristiques démographiques qui ont des conséquences sur la fitness individuelle et on sait qu’elles peuvent varier d’une population à une autre en fonction de la variabilité géographique et démographique. C’est pourquoi, on s’attend à ce que la fragmentation des habitats affecte les interactions sociales et que ces impacts ou réactions sociales puissent contribuer à la variabilité de la population et aux patrons de répartition et d’abondance à grande échelle dans les habitats fragmentés. Nous faisons une revue de la littérature récente sur le sujet. Nous examinons en particulier les impacts de la fragmentation des habitats qui affectent les stratégies sociales ou qui pourraient les affecter. Parmi ceux-ci, notons une répartition modifiée des ressources (par ex., la qualité des habitats, la configuration spatiale des taches), les interactions interspécifiques (par ex., la dynamique des relations prédateurs–proies et hôtes–parasites, les perturbations anthropiques) et la sexualité (la disponibilité des partenaires et le risque de consanguinité). Les travaux que nous citons présentent les interactions sociales qui sont modifiées en réaction à ces influences, en particulier des changements dans le chevauchement des aires vitales, la territorialité, la taille des groupes et les systèmes d’accouplement. Les modifications observées dans les interactions sociales incluent des réactions passives dans lesquelles les interactions sociales sont affectées par des contraintes générées par la fragmentation des habitats, ainsi que par les réactions sociales adaptatives aux modifications du milieu. Nous proposons que la recherche future se concentre sur les bénéfices pour la fitness individuelle et sur les conséquences sur la viabilité de la population des modifications des interactions sociales dans les environnements fragmentés.

Document Type: Research Article

Publication date: October 1, 2007

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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