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The role of habitat area and edge in fragmented landscapes: definitively distinct or inevitably intertwined?

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Over the past few decades, much research has focussed on the effects of habitat area (i.e., patch size) and edges in fragmented landscapes. We review and synthesize the literature on area and edge effects to identify whether the ecological processes influenced by patch size and edge are distinct, to summarize evidence for the relative effect of each, and to discuss how estimating their independent effects may be accomplished in field studies. Area and edge directly influence ecological processes in distinct ways, yet indirect effects can be similar, making it difficult to isolate the effects of area and edge in nature. Many studies investigating both area and edge have been confounded in their design and (or) analysis (i.e., studies did not control for one potential effect while testing for the other). Nonconfounded studies have more frequently shown support for edge effects, and comparisons between nonconfounded and confounded studies suggest that some observed area effects could be explained by edge effects. We argue that by focussing on the fundamental processes directly influenced by area and edge, and by developing more rigorous study designs and analyses that isolate their relative influence, greater insight can be gained in future investigations on habitat loss and fragmentation.

Au cours des quelques dernières décennies, beaucoup de travaux se sont intéressés aux effets de la surface de l’habitat (c’est-à-dire la taille des taches) et des lisières dans les paysages fragmentés. Nous passons en revue et résumons la littérature sur les effets de la surface et des lisières afin de déterminer si les processus écologiques influencés par la surface et les lisières sont différents, de résumer l’information sur les effets relatifs de chacune de ces variables et d’examiner comment estimer leurs effets respectifs dans des études de terrain. La surface et les lisières affectent directement les processus écologiques de façon distincte, mais leurs effets indirects peuvent être semblables, ce qui rend la distinction entre les effets de la surface et ceux des lisières difficile en nature. Plusieurs études qui considèrent la surface et les lisières confondent les deux variables à cause de leurs plans d’expérience et (ou) d’analyse (c’est-à-dire elles ne tiennent pas compte d’un effet potentiel en testant l’autre). Plus fréquemment, les études qui ne confondent pas les deux variables ont découvert des indications de l’existence d’un effet des lisières; de plus, une comparaison d’études avec ou sans variables confondues indique qu’une partie des effets attribués à la surface peut s’expliquer par les effets des lisières. Nous croyons qu’en se concentrant sur les processus fondamentaux influencés directement par la surface et les lisières et en mettant au point des plans d’expérience et d’analyse plus rigoureux pour isoler les effets relatifs de chacune des deux variables, il sera possible d’obtenir de meilleures perspectives dans les recherches futures sur la perte et la fragmentation des habitats.

Document Type: Research Article

Publication date: October 1, 2007

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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