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Habitat use patterns in relation to escape terrain: are alpine ungulate females trading off better foraging sites for safety?

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Abstract:

Predation risk often forces prey to trade off good foraging sites for safety, and compromises are expected to be greater in females with vulnerable offspring than in barren females. To determine whether adult females of large herbivores traded off forage for safety, we assessed habitat use and estimated vegetation abundance and quality in relation to distance to escape terrain in marked mountain goats (Oreamnos americanus de Blainville, 1816). We found that all females spent more time foraging near escape terrain than away from them. Females with young foraged on average 20 m closer to escape terrain than barren females in June, a time when offspring were particularly vulnerable to predation. Plant biomass did not vary with distance to escape terrain in June, but was lower closer than away from escape terrain during all other months. The abundance of forbs and shrubs increased with distance to escape terrain, but their quality did not vary. For grasses and sedges, plant digestible content decreased closer to escape terrain, but interestingly proteins increased. Our results suggest that females traded off forage abundance, and to a lesser extent forage quality, for safety. Compared with barren females, females with offspring may face a trade-off in plant digestible content by foraging in safer areas than barren females.

Le risque de prédation oblige souvent les proies à faire des compromis entre de bons sites alimentaires et leur sécurité et on s’attend à ce que ces compromis soient plus importants chez les femelles accompagnées d’un jeune vulnérables que chez les femelles sans jeune. Afin de déterminer si les femelles adultes chez les grands herbivores font des compromis entre la nourriture et la sécurité, nous avons évalué l’utilisation de l’habitat et estimé l’abondance et la qualité de la végétation en relation avec la distance au terrain de fuite chez la chèvre de montagne (Oreamnos americanus de Blainville, 1816). Toutes les femelles passent plus de temps à s’alimenter à proximité que loin des terrains de fuite. En juin, un moment où les jeunes sont particulièrement vulnérables à la prédation, les femelles avec un jeune s’alimentent en moyenne 20m plus près des terrains de fuite que les femelles sans jeune. En juin, la biomasse des plantes ne varie pas en fonction de la distance au terrain de fuite, mais durant tous les autres mois, elle est plus faible près des terrains de fuite qu’à une certaine distance. L’abondance des plantes arbustives et des plantes herbacées augmente en fonction de la distance au terrain de fuite, mais la qualité de ces plantes ne varie pas. Dans le cas des graminées et des cypéracées, le contenu digestible des plantes diminue à proximité des terrains de fuite, mais curieusement leur contenu en protéines augmente. Nos résultats indiquent que les femelles font un compromis entre l’abondance, et dans une moindre mesure la qualité, de leur nourriture et leur sécurité. En s’alimentant dans des sites plus sécuritaires que les femelles sans jeune, les femelles accompagnées d’un jeune semblent faire un compromis sur le contenu digestible des plantes.

Document Type: Research Article

Publication date: September 1, 2007

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nrc/cjz/2007/00000085/00000009/art00002
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