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An innovative use of white-tailed deer (Odocoileus virginianus) foraging behaviour in impact studies

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We developed an innovative method for estimating human impacts on animal species by measuring changes in feeding behaviour. We illustrate our approach with a study of the effect of vegetation control in a power-line right-of-way (ROW) passing through essential winter habitat of white-tailed deer (Odocoileus virginianus (Zimmermann, 1780)) at the northern limit of their range. We used giving-up densitiy (GUD; i.e., the amount of food left behind when an animal stops foraging in a patch) to evaluate, in one deer yard, if the loss of forest shelter caused by the power-line installation had a greater effect on deer than the gain of food regenerated in the cleared area. We used GUDs to compare deer estimate of habitat quality in the ROW and in the forest. Our results suggest that the ROW had a negative impact on deer. GUDs were lower in the forest compared with the ROW. Either increased metabolic costs or increased predation risk in the ROW, apparently the latter, lead deer to abandon more food in the ROW than elsewhere. Higher GUDs were strongly correlated with greater snow depth in the ROW. Deer preferred habitats at the edge of the ROW where food and cover were both available.

Nous avons mis au point une méthode innovatrice pour estimer les impacts des humains sur les espèces animales d’après les changements des comportements alimentaires de ces animaux. Nous illustrons notre méthodologie par une étude des effets du contrôle de la végétation dans une emprise électrique (ROW) qui traverse un ravage de cerfs de Virginie (Odocoileus virginianus (Zimmermann, 1780)) à la limite boréale de leur répartition géographique. Nous utilisons la densité de nourriture abandonnée (GUD, «giving-up density»; c’est-à-dire la quantité de nourriture qui reste lorsqu’un animal arrête de se nourrir dans une parcelle alimentaire) pour déterminer si, dans un ravage de cerfs, la perte de refuges forestiers due à la présence de la ligne électrique a plus d’effets sur les cerfs que le gain de nourriture causé par la régénération dans l’emprise. Nous utilisons les valeurs de GUD pour comparer l’estimation de la qualité de l’habitat par les cerfs dans le ROW et la forêt. Nos résultats indiquent que le ROW a un impact négatif sur les cerfs. Les GUD sont plus bas dans la forêt que dans le ROW. Les coûts métaboliques accrus et le risque plus élevé de prédation dans le ROW, apparemment surtout ce dernier facteur, amènent les cerfs à délaisser plus de nourriture dans le ROW qu’ailleurs. Il y a une forte corrélation entre les valeurs élevées de GUD et l’épaisseur plus importante de neige dans le ROW. Les cerfs préfèrent les habitats en bordure du ROW où il y a à la fois de la nourriture et une couverture végétale.
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Document Type: Research Article

Publication date: 2007-07-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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