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Eavesdropping by bats on the feeding buzzes of conspecifics

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Abstract:

Echolocation calls of most bats are emitted at high intensities and subject to eavesdropping by nearby conspecifics. Bats may be especially attentive to “feeding buzz” calls, which are emitted immediately before attack on airborne insects and indicate the potential presence of prey in the nearby area. Although previous work has shown that some species are attracted to feeding buzzes, these studies did not provide a well-controlled test of eavesdropping, as comparisons were made between responses to natural and altered signals (e.g., forward versus backward broadcasts of calls). In this study, I assessed the importance of feeding buzzes by conducting playbacks of controlled echolocation stimuli. I presented free-flying Brazilian free-tailed bats, Tadarida brasiliensis (I. Geoffroy, 1824), with echolocation call sequences in which feeding buzz calls were either present or absent, as well as a silence control. I determined levels of bat activity by counting the number of echolocation calls and bat passes recorded in the presence of each stimulus, and found significantly greater bat activity in response to broadcasts that contained feeding buzzes than to broadcasts without feeding buzzes or to the silence control. These results indicate that bats are especially attentive to conspecific feeding buzz calls and that eavesdropping may allow a bat to more readily locate rich patches of insect prey.

Les appels d’écholocation de la majorité des chauves-souris sont émis à de hautes intensités et sont sujets à l’écoute des autres chauves-souris de même espèce présentes à proximité. Les chauves-souris sont sans doute particulièrement attentives aux «bourdonnements alimentaires» qui sont émis immédiatement avant l’attaque d’un insecte au vol et qui indiquent la présence de proies dans le milieu environnant. Alors que des études antérieures ont montré que certaines espèces sont attirées par les bourdonnements alimentaires, ces travaux ne fournissent pas de test bien contrôlé de l’écoute, puisque les comparaisons ont été faites entre des réactions à des signaux naturels et altérés (par ex., la rediffusion vers l’avant et l’arrière d’enregistrements d’appels). La présente étude évalue l’importance des bourdonnements alimentaires à l’aide de rediffusions de stimulus contrôlés d’écholocation. Des tadarides du Brésil, Tadarida brasiliensis (I. Geoffroy, 1824), ont été confrontées à des séquences d’appels d’écholocation contenant ou non des bourdonnements alimentaires, ainsi qu’à un silence comme témoin. Les niveaux d’activité des chauves-souris ont été mesurés par le dénombrement des appels d’écholocation et des passages en vol en réaction à chacun des stimulus; l’activité des chauves-souris est significativement plus importante en réponse à des rediffusions qui contiennent des bourdonnements alimentaires qu’à des rediffusions sans ces bourdonnements alimentaires ou qu’au silence qui sert de témoin. Ces résultats indiquent que les chauves-souris sont particulièrement attentives aux bourdonnements alimentaires des chauves-souris de leur espèce et que l’écoute peut leur permettre de découvrir plus facilement de riches taches d’insectes proies.

Document Type: Research Article

Publication date: 2007-07-01

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