Unequal summer use of beaver ponds by river otters: influence of beaver activity, pond size, and vegetation cover

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River otters (Lontra canadensis (Schreber, 1777)) and beavers (Castor canadensis Kuhl, 1820) are semi-aquatic mammals that can occur sympatrically in freshwater ecosystems of North America, including beaver ponds. Although little research has been done on the relationship between these species, it has been described as commensal. Relatively little is known about what pond characteristics potentially influence otter use. During the summer of 2004, we documented otter activity signs (i.e., feces) at 56 beaver ponds located in Kouchibouguac National Park of Canada, along the east coast of New Brunswick. We sought to identify which of 16 variables describing pond attributes were related to otter use. Otter activity at beaver ponds was positively associated with beaver presence, pond size, and vegetation cover. We discuss how these pond characteristics can benefit otters in terms of two key habitat needs, availability of prey and shelter. Our results are a first indication that the source–sink dynamic of beavers, whereby ponds are created, expanded, and abandoned, will create a mosaic of ponds that ultimately influences the river otter’s own pattern of habitat use and distribution.

La loutre de rivière (Lontra canadensis (Schreber, 1777)) et le castor (Castor canadensis Kuhl, 1820) sont deux mammifères semi-aquatiques d’eau douce dont les distributions géographiques se chevauchent largement sur le continent nord-américain. Il est souvent évoqué que les loutres utilisent les étangs de castors, à titre de commensales. Très peu d’études ont été consacrées à la relation entre ces deux espèces. Nous connaissons peu les caractéristiques des étangs que les loutres sélectionnent. Au cours de l’été 2004, nous avons observé les signes d’activité (c.-à-d., fèces) de loutres autour de 56 étangs de castors dans le Parc national du Canada Kouchibouguac, sur la côte Est du Nouveau-Brunswick. L’objectif était d’identifier lesquelles de 16 variables descriptives des étangs influencent l’utilisation par les loutres. L’activité des loutres aux étangs est liée positivement à la présence de castors, à la taille des étangs et au couvert végétal. Nous discutons comment ces caractéristiques sont bénéfiques pour la loutre en ce qui a trait à deux besoins fondamentaux, soit la disponibilité de proies potentielles et de refuges. Nos résultats constituent une première indication que la dynamique spatio-temporelle des castors (c.-à-d., création, développement et abandon d’étangs) produit une mosaïque d’étangs aux caractéristiques différentes qui peuvent influencer la loutre au niveau de sa sélection de l’habitat et sa distribution spatiale.

Document Type: Research Article

Publication date: July 1, 2007

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