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When pigeons in motion lose sight of their food: behaviour on visible displacement tasks revisited

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Abstract:

In traditional visible displacement tasks, animals view an object as it is moved out of their sight, but either the object moves behind an occluder or an occluder moves in front of it. Here we present a more ecologically realistic visible displacement task for pigeons (Columba livia (Gmelin, 1789)) in which it was the animal that occluded the object, a food dish in this case, by virtue of its own motion. In a branched maze, pigeons had visual access to food, which they would lose from view as they moved through the maze. A within-subject design was used whereby the task was presented first in descending order of difficulty (i.e., decreasing memory load owing to the opening of (i) gaps and (ii) windows in the walls of the maze), and followed 10months later by an ascending order. When the food was visible at all times through windows and gaps, pigeons would make turns in the maze that would bring them closer to the food (i.e., they chose the shortest route above chance levels). In general, they failed to do so when the food was lost from view, but there was one exception at the end of the study (the second time that there were gaps but no windows): there was a significant tendency for the last two turns that brought the bird out of the maze to be the shortest route to the food. The pigeons may have learned to take advantage of opportunities to lighten their memory load.

Dans une tâche standard de déplacement visible, les animaux regardent un objet qui est déplacé hors de leur champ visuel; cet objet peut être déplacé derrière un panneau opaque ou le panneau, lui-même, peut être déplacé pour cacher l’objet. Dans notre étude sur les pigeons (Columba livia (Gmelin, 1789)), nous avons développé une tâche plus réaliste du point de vue écologique dans laquelle l’animal lui-même cause la disparition de l’objet, un bol de nourriture dans ce cas, par son propre déplacement. Les pigeons avaient un accès visuel à la nourriture dans un labyrinthe à bifurcations et, ensuite, la perdaient de vue en se promenant dans le labyrinthe. Nous nous sommes servis d’un plan expérimental intrasujets dans lequel la tâche fut d’abord présentée dans un ordre de difficulté décroissant (car (i) des fentes et (ii) des fenêtres étaient ouvertes dans les panneaux du labyrinthe, entraînant une réduction de la charge mnésique) et, 10 mois plus tard, dans un ordre de difficulté croissant. Lorsque la nourriture était visible en tout temps, à travers les fenêtres et les fentes, les pigeons firent des virages dans le labyrinthe qui les rapprochaient de la nourriture et choisirent le trajet le plus court avec une fréquence d’occurrence plus élevée que le hasard. En général, ce n’était pas le cas lorsqu’ils perdaient de vue la nourriture, mais une exception fut observée : à la fin de l’expérience (lors de la deuxième présentation des fentes, sans fenêtres) les pigeons prenaient, dans les deux derniers virages, le chemin le plus court pour atteindre la nourriture. Ce dernier résultat donne à penser que les pigeons ont pu mettre en œuvre une stratégie pour alléger leur charge mnésique.

Document Type: Research Article

Publication date: May 1, 2007

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