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The behavioural response of lactating Weddell seals (Leptonychotes weddellii) to over-snow vehicles: a case study

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Abstract:

Over-snow vehicles are used extensively at Antarctic scientific research stations. Adult female Weddell seals (Leptonychotes weddellii (Lesson, 1826)) also utilise the fast-ice and are therefore often exposed to vehicular activity, with the potential of affecting their behaviour. Guidelines for vehicular travel have been developed to minimise disturbance to Antarctic wildlife; however, these guidelines have not yet been scientifically tested. To examine the efficiency and sensitivity of existing guidelines used within the Australian Antarctic Territory (AAT), we conducted drive-by experiments of two types of over-snow vehicles. The results of these experiments showed that the probability of a lactating Weddell seal looking at the vehicles and the duration of the seals’ looking at the vehicles were dependent on the distance between vehicles and seals, the position of the pups in relation to its mother, and the distance the adult female was from the water. Although the seals apparently perceived the vehicles to be a threat, no seals fled in response to vehicle activity. We propose that the existing guidelines used in the AAT could be amended to increase separation distances between vehicles and breeding Weddell seals if the goal of management is to ensure that Weddell seal behaviour is unaffected by vehicle travel.

On fait un très grand usage de véhicules à neige dans les stations de recherche scientifique de l’Antarctique. Les femelles adultes du phoque de Weddell (Leptonychotes weddellii (Lesson, 1826)) utilisent aussi la banquise et sont donc exposées à l’activité des véhicules et leur comportement peut s’en trouver affecté. Il existe des directives concernant les déplacements des véhicules pour minimiser les perturbations de la faune antarctique, mais celles-ci n’ont jamais été vérifiées scientifiquement. Nous avons effectué des déplacements expérimentaux avec deux types de véhicules à neige sur le Territoire antarctique australien (AAT) afin de déterminer l’efficacité et la sensibilité des directives actuelles. Les résultats de ces expériences montrent que la probabilité qu’une femelle nourricière de phoque de Weddell observe les véhicules et que la durée de cette observation dépendent de la distance entre les véhicules et les phoques, de la position des petits par rapport à leur mère et de la distance entre la femelle adulte et l’eau. Bien que les phoques perçoivent apparemment les véhicules comme des menaces, aucun phoque n’a pris la fuite en réaction aux déplacements des véhicules. Nous proposons de modifier les directives utilisées actuellement dans l’AAT en augmentant la distance qui sépare les véhicules et les phoques de Weddell en reproduction si l’objectif de gestion est de s’assurer que le comportement des phoques ne soit pas affecté par les déplacements des véhicules.

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2007

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nrc/cjz/2007/00000085/00000004/art00007
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