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Do animals select habitat at small or large scales? An experiment with meadow voles (Microtus pennsylvanicus)

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Habitat and patch use are crucial to the dynamics of populations and the structure of ecological communities. But ecologists have not rigorously tested whether animals choose habitat at small or large scales. If individuals base their patch and habitat choices on fine-scale differences in habitat, then their use of different sites should correspond with measures of microhabitat at those sites. But if individuals use density to assess and respond to habitat at larger spatial scales, then site use should correspond with the scale of density-dependent habitat selection. We tested these predictions with experiments that measured microhabitat and monitored the use of capture sites by meadow voles (Microtus pennsylvanicus Ord, 1815) in 0.25ha old-field enclosures. We varied the density of voles in pairs of adjacent enclosures and tested for density-dependent habitat selection. Then we assessed whether their frequency of captures at trapping stations was best predicted at the small scale of microhabitat or at the much larger scale of enclosures where density varied. The voles selected habitat at different scales. When the use of enclosures was predicted by density, the scale of density-dependent choice trumped the use of small-scale patches. And when voles selected amongst different small-scale patches, their use of enclosures was independent of density. These results suggest that assessments of spatial scale in habitat use must include tests for both scale- and density-dependent habitat choice.

L’utilisation des habitats et des taches est d’importante cruciale pour la dynamique des populations et la structure des communautés écologiques. Les écologistes n’ont cependant pas vérifié de façon rigoureuse si les animaux choisissent leur habitat à petite ou à grande échelle. Si les individus fondent leur choix d’habitats et de taches sur des différences à échelle fine de l’habitat, leur utilisation des différents sites devrait alors correspondre à des mesures du microhabitat dans ces sites. Mais, si les individus utilisent la densité pour évaluer un habitat et pour y réagir à des échelles spatiales plus grandes, l’utilisation des sites devrait alors correspondre à l’échelle de la sélection d’habitat dépendante de la densité. Nous avons vérifié ces prédictions au moyen d’expériences qui mesurent le microhabitat et qui suivent l’utilisation des sites de capture chez des campagnols de Pennsylvanie (Microtus pennsylvanicus Ord, 1815) dans des enclos de 0,25 ha de champs abandonnés. Nous avons fait varier la densité des campagnols dans des paires d’enclos adjacents et avons vérifié l’existence de sélection d’habitat dépendante de la densité. Nous avons ensuite déterminé si les fréquences des captures aux sites de piégeage peuvent être mieux prédites à l’échelle réduite du microhabitat qu’à l’échelle beaucoup plus vaste de l’enclos à laquelle la densité varie. Les campagnols choisissent leur habitat à différentes échelles. Lorsque l’utilisation des enclos peut être prédite d’après la densité, l’échelle du choix dépendant de la densité l’emporte sur l’utilisation des taches à petite échelle. Lorsque les campagnols font leur choix parmi différentes taches à petite échelle, leur utilisation des enclos est indépendante de la densité. Ces résultats indiquent que l’évaluation de l’échelle spatiale dans l’utilisation de l’habitat doit comporter des tests de choix de l’habitat dépendant à la fois de l’échelle et de la densité.

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2007

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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