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Effect of forest use on trophic levels of small mammals: an analysis using stable isotopes

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Abstract:

The degradation of tropical forests is progressing rapidly and its ecological effects on wild animals are a global concern. We evaluated the hypothesis that small mammals in highly degraded forest occupy higher trophic levels than those in somewhat degraded forests, as indicated by diets high in consumers such as insects, in a tropical rain forest in Sarawak, Malaysia. After correcting for differences in the 15N values for primary production among the study sites, the 15Ncorrected values for rats and mice (Muridae) differed significantly among forest types. Rats and mice in more degraded forest had higher 15Ncorrected values than those in less degraded or primary forest; in contrast, treeshrews (Tupaiidae) and squirrels (Sciuridae) showed no significant differences in the 15Ncorrected values among forest types. We found significant positive correlations between canopy openness and the 15Ncorrected values for one species of squirrel and two species of rats. This hypothesis was supported for small mammals that have normal dietary preferences for plants, i.e., omnivorous rodents, but not for those that normally prefer insects, i.e., treeshrews. The 15N values for omnivorous mammals may be useful as an indicator of changes in food-web structure in response to forest disturbance.

La dégradation des forêts tropicales progresse rapidement et ses effets écologiques sur la faune sauvage sont devenus des sujets de préoccupation mondiale. Nous évaluons dans une forêt tropicale pluvieuse de Sarawak, Malaysie, l’hypothèse qui veut que les petits mammifères dans une forêt fortement dégradée se retrouvent à des niveaux trophiques supérieurs à ceux des mammifères qui habitent les forêts partiellement dégradées, ce qui se reflète dans leurs régimes alimentaires riches en consommateurs tels les insectes. Après correction des différences de 15N dues à la production primaire dans les divers sites d’étude, les 15Ncorrigés des rats et des souris (Muridae) diffèrent significativement en fonction des types de forêts. Les rats et les souris dans les forêts plus dégradées ont des valeurs plus élevées de 15Ncorrigé que ceux qui vivent dans les forêts moins dégradées ou les forêts primaires; en revanche, les toupayes (Tupaiidae) et les écureuils (Sciuridae) n’affichent aucune différence significative de 15Ncorrigé en fonction des types de forêts. Nous observons des corrélations positives significatives entre l’ouverture de la couverture forestière et le 15Ncorrigé d’une espèce d’écureuil et de deux espèces de rats. L’hypothèse se vérifie chez les petits mammifères qui ont normalement des préférences alimentaires pour les plantes, c.-à-d. les rongeurs omnivores, mais non chez ceux qui préfèrent normalement les insectes, c.-à-d. les toupayes. Le 15N de mammifères omnivores peut servir d’indicateur des changements dans la structure des réseaux alimentaires en réaction à la perturbation des forêts.

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2007

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nrc/cjz/2007/00000085/00000004/art00005
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