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Free love in the far north: plural breeding and polyandry of arctic foxes (Alopex lagopus) on Bylot Island, Nunavut

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Molecular studies show that canid breeding systems are more complex than field data have sometimes suggested. For example, microsatellite DNA fingerprints of offspring and adults within their social group indicate that many canid species thought to form monogamous pairs engage in polygyny, polyandry, and plural breeding. In many areas, arctic foxes (Alopex lagopus (L., 1758)) are considered monogamous, with the complexity of their social systems increasing as population isolation increases. We combined a genetic approach with spatial data of arctic foxes on Bylot Island, Nunavut, Canada, to investigate breeding patterns in a population less isolated than many previously studied. As in previous field studies, single breeding pairs were most common, but one case of plural breeding and one case of polyandry with multiple paternity were also observed. Reproductive output in arctic foxes is closely tied to the productivity of their habitat in a given year; we support the hypothesis that abundant resources at our study site have also contributed to complex breeding patterns among resident foxes. We also suggest that increased genetic variation among offspring of multiply mated females may provide an additional adaptive advantage to species in uncertain environments.

Les analyses moléculaires montrent que les systèmes de reproduction des canidés sont plus complexes que ne le laissent quelquefois croire les données de terrain. Par exemple, les signatures des microsatellites d’ADN des rejetons et des adultes à l'intérieur de leur groupe social indiquent que plusieurs espèces de canidés qu'on croit généralement former des couples monogames s'adonnent à la polygynie, à la polyandrie et aux accouplements avec plusieurs partenaires. Dans beaucoup de régions, les renards arctiques (Alopex lagopus (L., 1758)) passent pour monogames, bien que la complexité de leurs systèmes sociaux augmente en fonction de l'isolement de la population. Nous combinons une méthodologie génétique à des données spatiales sur les renards arctiques de l'île Bylot, Nunavut, Canada, afin d'étudier les patrons de reproduction dans une population qui est moins isolée que beaucoup de celles étudiées précédemment. Comme dans les études antérieures, il y a prédominance de couples reproducteurs exclusifs; on observe cependant un cas de reproduction avec plusieurs partenaires et un cas de polyandrie avec paternités multiples. Pour une année donnée, le rendement reproductif des renards arctiques est fortement relié à la productivité de leur habitat; nous sommes d’accord avec l'hypothèse qui veut que des ressources abondantes dans notre site d'étude contribuent aussi au développement de patrons de reproduction complexes chez les renards résidents. Nous croyons de plus que la variation génétique accrue chez les rejetons des femelles accouplées à plusieurs partenaires apporte un avantage adaptatif supplémentaire chez les espèces qui vivent dans des milieux imprévisibles.
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Document Type: Research Article

Publication date: 2007-03-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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