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Litter size, sex ratio, and age structure of gray wolves, Canis lupus, in relation to population fluctuations in northern Belarus

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Gray wolf (Canis lupus L., 1758) population fluctuations in northern Belarus (Vitebsk region) between 1990 and 2003 were significantly affected by hunting pressure by humans. Mean litter size was inversely density dependent and varied from 4.8 to 7.7 pups (range 2–10). The increase in litter size with declining density of wolf population concerned only female pups, whereas the number of male pups in a litter was not related to population density. The sex ratio of pups varied significantly: the proportion of females reached 70% in a low-density wolf population and declined to 40%–50% in a high-density population. The age structure also varied. In years following heavy hunting pressure, 55% of individuals shot were juveniles<1year old (with a strong predominance of females that constituted 69% of juveniles shot), and only 11% of wolves were older than 4years. The mean age of all wolves shot was 1.5years. In years following low hunting pressure, 34% of animals shot were juveniles and 20% exceeded 4years. The mean age was 2.8years. A female-biased sex ratio of wolf pups conforms to Hiraiwa-Hasegawa’s hypothesis of the advantaged daughter, proposed for species in which mothers are able to influence the reproductive success of their daughters through transmission of rank.

Les fluctuations de populations de loups communs (Canis lupus L., 1758) du nord de la Biélorussie (région de Vitebsk) entre 1990 et 2003 ont été affectées de façon importante par la pression de chasse par les humains. La taille moyenne des portées varie de 4,8 à 7,7 petits (étendue 2–10) et est inversement dépendante de la densité. L’augmentation de la taille des portées en fonction inverse de la densité de populations de loups ne s’applique qu’aux louveteaux femelles, puisque que le nombre de louveteaux mâles n’est pas en relation avec la densité de la population. Le rapport mâles à femelles varie considérablement: la proportion de femelles atteint 70% lors des faibles densités de populations de loups et diminue à 40% – 50% aux fortes densités de population. La structure en âge est aussi variable. Dans les années qui suivent une forte pression de chasse, 55% des individus abattus sont des jeunes de <1 an (avec une nette prédominance de femelles qui représentent 69% des jeunes abattus) et seulement 11% des loups tués ont plus de 4 ans. L’âge moyen des loups abattus est de 1,5 années. Dans les années qui suivent une pression de chasse réduite, 34% des animaux abattus sont des jeunes et 20% sont âgés de plus de 4 ans. L’âge moyen est de 2,8 années. Un rapport des sexes avec prédominance de femelles chez les louveteaux est conforme à l’hypothèse d’Hiraiwa-Hasegawa de la fille favorisée qui a été proposée chez les espèces chez lesquelles les mères peuvent influencer le succès reproductif de leurs filles en leur transmettant leur rang.

Document Type: Research Article

Publication date: 2007-02-01

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