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Assessing western gull predation on purple sea urchins in the rocky intertidal using optimal foraging theory

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Abstract:

Purple sea urchins (Strongylocentrotus purpuratus (Stimpson, 1857)) are abundant grazing invertebrates that can have a major impact on the rocky intertidal community. Predators can control the urchin population and indirectly reduce grazing activity. We determined the effects of western gull (Larus occidentalis Audubon, 1839) predation on purple sea urchins in the rocky intertidal using the framework of optimal foraging theory and taking into account different prey-handling techniques. We recorded the foraging behavior of gulls, measured urchin availability, and estimated prey caloric content with bomb calorimetry. Western gulls selected purple sea urchins significantly more than other prey items (snails (genus Tegula Lesson, 1835), limpets (genus Collisella Dall, 1871), sea stars (Pisaster giganteus (Stimpson, 1857) and Pisaster ochraceus (Brandt, 1835))). Larger urchins contained relatively more calories. Gulls foraged optimally when pecking by frequently selecting the most profitable size class. However, gulls chose smaller urchins than expected when air-dropping, which could have been influenced by group size and age. Gulls selected smaller purple sea urchins when foraging in larger groups likely owing to the risk of kleptoparasitism. Adults chose larger, and juveniles smaller, urchins when air-dropping, suggesting that juveniles are less experienced in foraging techniques. We estimated that gull predation could affect up to one third of the sea urchin populations locally, which could increase species diversity in the rocky intertidal community.

Les oursins de mer violets (Strongylocentrotus purpuratus (Stimpson, 1857)) sont des invertébrés brouteurs abondants qui peuvent avoir un impact majeur sur la communauté de la zone intertidale rocheuse. Les prédateurs peuvent contrôler la population d’oursins et ainsi réduire indirectement l’activité de broutement. Nous avons déterminé les effets de la prédation par les goélands d’Audubon (Larus occidentalis Audubon, 1839) sur les oursins violets de la zone intertidale rocheuse dans le cadre de la théorie de la quête optimale et en tenant compte des différentes techniques de manipulation des proies. Nous avons noté le comportement de recherche de nourriture des goélands, mesuré la disponibilité des oursins et estimé le contenu calorique des proies à l’aide d’une bombe calorimétrique. Les goélands d’Audubon choisissent significativement plus d’oursins violets que d’autres proies (gastéropodes (genre Tegula Lesson, 1835), patelles (genre Collisella Dall, 1871) et étoiles de mer (Pisaster giganteus (Stimpson, 1857) and Pisaster ochraceus (Brandt, 1835))). Les oursins plus grands contiennent relativement plus de calories. Lorsqu’ils picorent, les goélands se nourrissent de façon optimale par la sélection fréquente de proies de la classe de taille la plus avantageuse. Cependant, lorsqu’ils laissent tomber leurs proies en vol, les goélands choisissent des oursins plus petits que prévu, ce qui peut être dû à l’influence de la taille et de l’âge du groupe. Lorsqu’ils se nourrissent en groupes plus grands, les goélands sélectionnent des oursins violets plus petits, vraisemblablement à cause du risque de cleptoparasitisme. Lorsqu’ils laissent tomber leurs proies de l’air, les adultes choisissent des oursins plus grands et les jeunes des oursins plus petits, ce qui laisse croire que les jeunes ont moins d’expérience des techniques alimentaires. Nous estimons que la prédation par les goélands peut affecter jusqu’à un tiers des populations locales d’oursins de mer, ce qui pourrait faire augmenter la diversité spécifique dans la communauté intertidale rocheuse.

Document Type: Research Article

Publication date: February 1, 2007

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