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Heads or tails? Sexual dimorphism in helodermatid lizards

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We tested the hypothesis that helodermatid lizards (Gila monsters, Heloderma suspectum Cope, 1869, and beaded lizards, H. horridum (Wiegmann, 1829)) show sexual dimorphism in morphological traits related to male–male agonistic behaviors. Male–male combat in helodermatid lizards involves repeated sequences of ritualized grappling. Male Gila monsters use their heads in attempts to gain or maintain a superior position during repeated combat bouts that may last for hours. Pairs of fighting male beaded lizards form spectacular body arches, with abdomens adpressed and snouts, forelimbs, and tail tips contacting the ground. We measured body size, head size, and tail length in 208 preserved H. suspectum, and body size and tail length (but not head size) in 79 live H. horridum, then tested for sexual dimorphism using analysis of covariance. Male Gila monsters had proportionately larger heads than females but did not differ in tail length or body size. Male beaded lizards had proportionately longer tails than females and were larger in body size only when the largest individuals were included in the analysis. Differences in head dimensions (in H. suspectum) and tail length (in H. horridum) are likely the result of sexual selection acting through male–male agonistic behaviors in this unique lizard taxon.

Nous avons évalué l’hypothèse selon laquelle les lézards hélodermatidés (les monstres de Gila, Heloderma suspectum Cope, 1869 et les lézards perlés, H. horridum (Wiegmann, 1829)) possèdent un dimorphisme sexuel des caractéristiques morphologiques reliées aux comportements agonistes mâle–mâle. Les combats entre mâles chez les lézards hélodermatidés impliquent des séquences répétées de prises de corps ritualisées. Les monstres de Gila utilisent leur tête lors de tentatives pour atteindre ou maintenir une position de supériorité durant des épisodes répétés de combat qui peuvent se poursuivre pendant des heures. Durant leurs combats, les paires de lézards perlés mâles forment des arcs spectaculaires avec leurs corps, leurs abdomens accolés et leurs museaux, pattes antérieures et bouts de la queue en contact avec le sol. Nous avons mesuré la taille corporelle, la taille de la tête et la longueur de la queue chez 208 spécimens de musée d’H. suspectum, ainsi que la taille du corps et la longueur de la queue (mais non la taille de la tête) chez 79 spécimens vivants d’H. horridum; nous avons ensuite vérifié le dimorphisme sexuel à l’aide de l’analyse de covariance. Les monstres de Gila mâles ont la tête proportionnellement plus grande que les femelles, mais ne diffèrent pas en ce qui a trait à la longueur de la queue ou de la taille du corps. Les lézards perlés mâles ont une queue proportionnellement plus longue que celle des femelles et n’ont une taille corporelle supérieure que lorsque les individus les plus grands sont inclus dans l’analyse. Ces différences de taille de la tête (chez H. suspectum) et de longueur de la queue (chez H. horridum) sont vraisemblablement le résultat de la sélection sexuelle qui agit à travers les comportements agonistes entre mâles chez ce taxon tout à fait particulier de lézards.

Document Type: Research Article

Publication date: 2007-01-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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