Local- and landscape-level den selection of striped skunks on the Canadian prairies

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Abstract:

We examined the seasonal landscape and habitat use patterns of striped skunks (Mephitis mephitis Schreber, 1776). We tracked 52 male and 72 female skunks from September 1999 to June 2003 in Saskatchewan, Canada. At the local level, den structures differed by sex and season. In autumn/winter, all skunks preferred buildings, whereas in spring/summer females selectively used underground burrows and rock piles for parturition and rearing of young, and males used aboveground retreats. Den sites were closer to crop fields, roads, water sources, and macrohabitat edges than random sites. At the landscape level, den sites were associated positively with weighted mean shape index of crop fields, mean patch size of water bodies, total edge of water bodies, and weighted mean fractal dimensions of grassland, woodland, and farmsteads, suggesting that wetland edges and habitat complexity are important in den selection by skunks. Compositional analysis revealed sex- and season-specific differences at the population level. Both sexes preferred grassland/pastures and farmstead habitats for establishing den sites. In autumn/winter, skunks preferred grassland/pastures for winter dens. However, in spring/summer skunks preferred farmsteads for resting sites. Our results suggest that skunks respond to landscape and habitat features surrounding den sites, and not just specific den or local habitat characteristics.

Nous avons examiné les patrons d’utilisation des paysages et des habitats pour l’établissement des terriers chez la mouffette rayée (Mephitis mephitis Schreber, 1776). Nous avons suivi 52 moufettes mâles et 72 femelles de septembre 1999 à juin 2003 en Saskatchewan, Canada. Au niveau local, les structures des terriers varient en fonction du sexe et de la saison. En automne/hiver, toutes les mouffettes préfèrent les bâtiments, alors qu’au printemps/été les femelles utilisent de façon sélective les terriers souterrains et les tas de pierre pour la mise bas et l’élevage des petits et les mâles se servent de retraites au-dessus du sol. Les sites des terriers se retrouvent plus près des champs cultivés, des routes, des sources d’eau et des bordures des macrohabitats que les sites choisis au hasard. Au niveau du paysage, il y a une association positive entre les emplacements des terriers et l’indice de forme moyenne pondéré des champs cultivés, la taille moyenne de la tache dans le cas des pièces d’eau, la bordure totale des pièces d’eau, ainsi que les dimensions fractales moyennes pondérées des steppes, des boisés et des fermes; cela laisse croire que les bordures des terres humides et la complexité des habitats sont d’importance dans la sélection des terriers chez les mouffettes. Une analyse de composition montre des différences spécifiques au sexe et à la saison au niveau de la population. Les individus des deux sexes préfèrent les habitats de steppes/pâturages et de fermes pour l’établissement de leur terrier. En automne/hiver, les mouffettes préfèrent les steppes/pâturages comme terriers d’hiver; au printemps/été, cependant, elles choisissent les fermes comme sites de repos. Nos résultats indiquent que les moufettes réagissent aux caractéristiques du paysage et de l’habitat qui entourent les sites de leurs terriers et non seulement aux caractéristiques spécifiques du terrier ou de l’habitat local.

Document Type: Research Article

Publication date: January 1, 2007

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