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Wildfire effects on home range size and fidelity of boreal caribou in Alberta, Canada

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Abstract:

Wildfire can rapidly alter the forage availability for boreal ungulates such as woodland caribou (Rangifer tarandus caribou Gmelin, 1788). Since fire decreases available lichens, a crucial food source for caribou, it may be an important determinant of caribou range use and demography. Here we examined whether wildfire affected range use, habitat selection, and basic demographic variables of boreal caribou in three regions in northern Alberta, Canada. Contrary to expectations, caribou showed no change in home range sizes nor did they shift their home ranges in the years following fires, despite having up to 76% of individual home ranges burned. Within home ranges, caribou preferred stands>50years old and avoided stands<50years old, but the extent of home range burned did not affect habitat selection in the year after fire. Although fire does not seem to directly affect the spatial distribution of Alberta caribou, the generation of younger seral stages may affect how caribou distribute within their annual ranges. However, this did not appear to affect population demographics, as fire did not affect annual mortality or fecundity. Boreal caribou in Alberta may be resilient to the effects of fire owing to large home ranges.

Les feux de brousse peuvent modifier rapidement la disponibilité du fourrage pour les ongulés boréaux, tels que les caribous des bois (Rangifer tarandus caribou Gmelin, 1788). Comme les feux réduisent la disponibilité des lichens, une source essentielle de nourriture pour les caribous, ils peuvent être des facteurs déterminants de grande importance de l’utilisation des pâturages et de la démographie chez les caribous. Nous examinons si les feux de brousse affectent l’utilisation des pâturages, la sélection de l’habitat et les variables démographiques du caribou boréal dans trois régions du nord de l’Alberta, Canada. Contrairement aux attentes, les caribous n’ont pas changé la taille de leurs aires vitales, ni ne les ont déplacées dans les années qui ont suivi les feux de brousse, même si jusqu’à 76 % des aires vitales individuelles ont été incendiées. À l’intérieur de leur aire vitale, les caribous préfèrent les parcelles âgées de >50 ans et évitent celles âgées de <50 ans; cependant, l’étendue de la surface brûlée dans l’aire vitale n’affecte pas la sélection d’habitat l’année qui suit le feu. Bien que le feu ne semble pas affecter directement la répartition spatiale des caribous d’Alberta, l’apparition de stades plus jeunes dans la succession écologique peut influencer la répartition des caribous au sein de leurs aires annuelles. Cependant, cela ne semble pas affecter la démographie de la population, puisque le feu ne modifie ni la mortalité ni la fécondité annuelles. Les caribous boréaux d’Alberta sont peut-être résistants aux effets du feu à cause de leurs aires vitales étendues.

Document Type: Research Article

Publication date: January 1, 2007

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nrc/cjz/2007/00000085/00000001/art00003
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