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Segregation of Beaufort Sea beluga whales during the open-water season

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Population segregation by habitat use occurs because energy requirements and survival strategies vary with age, sex, size, and reproductive stage. From late summer to early fall in 1993, 1995, and 1997, relative length (age), sex, and reproductive status of satellite-tagged beluga whales (Delphinapterus leucas (Pallas, 1776)) in the eastern Beaufort Sea were tested for habitat segregation. We used (i) resource selection function models to evaluate how belugas used areas of varying sea ice concentration and shelf habitat and (ii) distance analysis to measure the selection of areas varying in distance to mainland and island coastlines. Resource selection functions and distance analysis established that habitat selection differed with length, sex, and reproductive status of whales: (i) females with calves and smaller males selected open-water habitats near the mainland; (ii) large males selected closed sea ice cover in and near the Arctic Archipelago; and (iii) smaller males and two females with calves (not newborn) selected habitat near the ice edge. The segregation of habitat use according to sex, age, and reproductive status relates to the different resources required at different life stages and may represent characteristics of beluga social structure. We discuss our results in the context of two common sexual segregation hypotheses and conclude that summer habitat segregation of belugas reflects differences in foraging ecology, risk of predation, and reproduction.

La ségrégation dans les populations d’après l’utilisation de l’habitat se produit à cause de besoins énergétiques et de stratégies de survie qui varient en fonction de l’âge, du sexe, de la taille et de l’état reproductif. Nous avons vérifié la ségrégation d’habitat en fonction de la longueur relative (âge), du sexe, et de l’état reproductif chez des bélugas (Delphinapterus leucas (Pallas, 1776)) munis d’une étiquette-satellite dans l’est de la mer de Beaufort de la fin de l’été au début de l’automne en 1993, 1995 et 1997. Nous employons (i) des modèles de fonction de sélection des ressources pour évaluer comment les bélugas utilisent les différentes zones d’accumulation de glace de mer ainsi que les habitats de banquise et (ii) une analyse de distance pour mesurer la sélection des zones situées à des distances diverses de la côte du continent ou des îles. Les fonctions de sélection des ressources et l’analyse de distance montrent que la sélection d’habitat varie en fonction de la longueur, du sexe et de l’état reproductif. En effet, (i) les femelles avec petits et les mâles de plus petite taille choisissent les habitats d’eau libre près du continent, (ii) les mâles de grande taille choisissent une couverture fermée de glace de mer dans l’archipel Arctique ou les environs et (iii) les mâles plus petits et deux des femelles (avec des petits non nouveau-nés) préfèrent l’habitat près de la marge de la glace. La ségrégation de l’utilisation de l’habitat en fonction du sexe, de l’âge et de l’état reproductif s’explique par les besoins différents en ressources aux divers stades du cycle et peut refléter les caractéristiques de la structure sociale des bélugas. Nous comparons l’appui que donnent nos résultats à deux hypothèses communes de la ségrégation sexuelle et nous concluons que la ségrégation dans l’habitat d’été des bélugas traduit des différences dans l’écologie de la recherche de nourriture, le risque de prédation et la reproduction.

Document Type: Research Article

Publication date: December 1, 2006

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