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Influence of intraclutch egg-mass variation and hatching asynchrony on relative offspring performance within broods of an altricial bird

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Rates of growth and size of nestlings at fledging have important consequences for future survival and reproductive success in many passerine birds. Within broods of altricial species, these characteristics are often influenced by size hierarchies established early in the nesting period due to hatching asynchrony and within-clutch variation in egg mass, but the concurrent effect of these factors is poorly understood. We investigated the relative influence of these variables on nestling performance within broods of tree swallows, Tachycineta bicolor (Vieillot, 1808). Nestlings that hatched earlier within nests were heavier and larger than their later-hatched siblings at 4days of age. Similarly, earlier-hatched nestlings grew their ninth primary flight feathers faster and had longer ninth primaries just prior to fledging than did later-hatched siblings. Differences in egg mass of siblings also contributed to mass and size hierarchies at 4days of age, but did not affect any other difference in sibling performance. We conclude that within-clutch variation in performance of offspring is determined primarily by size hierarchies resulting from asynchronous hatching. Intraclutch egg-mass variation appears to have little effect on performance of siblings and may be best explained by proximate constraints on females.

Les taux de croissance et la taille des petits au nid au moment de l'envol ont des conséquences importantes sur la survie future et le succès reproductif chez de nombreux passereaux. Dans les portées des espèces nidicoles, ces caractéristiques sont souvent influencées par les hiérarchies de tailles établies tôt durant la période au nid à cause de l’asymétrie de l’éclosion et de la variation de la masse des oeufs dans une même portée; cependant, les effets concourants de ces facteurs restent mal connus. Nous avons étudié les influences relatives de ces variables sur le succès au nid chez des portées d’hirondelles bicolores, Tachycineta bicolor (Vieillot, 1808). Les petits qui éclosent plus tôt au nid sont à l’âge de 4 jours plus lourds et plus grands que les oisillons de même fratrie éclos plus tard. De même, les petits éclos plus précocement développent leurs neuvièmes rémiges primaires plus rapidement et possèdent des neuvièmes rémiges primaires plus longues juste avant le moment de l’envol que les autres oiseaux de la fratrie qui ont éclos plus tard. Les différences de masses des oeufs dans une même portée contribuent aussi aux hiérarchies de masses et de tailles à l’âge de 4 jours, mais n’affectent pas les autres performances de la portée. Nous concluons que la variation de la performance des petits au sein de la portée est déterminée principalement par les hiérarchies de tailles résultant de l’asynchronisme de l’éclosion. La variation de la masse des oeufs dans la portée semble avoir peu d’effets sur la performance des petits d’une même portée et peut s’expliquer le mieux par des contraintes proximales chez les femelles.

Document Type: Research Article

Publication date: 2006-12-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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