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Asymmetric impact of piscivorous birds on size-structured fish populations

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Fish are frequently considered the top predator in freshwater food web models despite evidence that predatory birds can impact fish populations. In this study, we quantified bird predation rates on experimental populations of rainbow trout (Oncorhynchus mykiss (Walbaum, 1792)) created by stocking nine small lakes in British Columbia, Canada. Combining estimates of fish mortality with estimated bird predation rates allowed us to partition fish mortality into that due to birds versus cannibalism. Our results indicated that bird predators had significant impacts on age-1 trout populations, but little impact on age-0 trout. Common loons (Gavia immer Brunnich, 1764) were the principle predator among eight predatory bird species present, apparently consuming nearly 50% of all stocked age-1 trout and explaining almost 50% of variation in mortality rates. Age-1 trout mortality did not differ significantly from zero in lakes without loons. Birds consumed a small proportion of age-0 trout, and estimated consumption explained none of the variation in age-0 trout mortality among lakes. We conclude that birds affect fish populations by asymmetric predation on different age (size) classes and can be important top predators that should not be ignored when characterizing freshwater food webs in lakes.

On considère fréquemment que les poissons sont les prédateurs supérieurs dans les modèles de réseaux alimentaires d’eau douce, malgré les données qui montrent que les oiseaux prédateurs peuvent affecter les populations de poissons. Nous mesurons, dans notre étude, les taux de prédation par les oiseaux sur des populations expérimentales de truites arc-en-ciel (Oncorhynchus mykiss (Walbaum, 1792)) formées par l’empoissonnement de neuf petits lacs de la Colombie-Britannique, Canada. La combinaison des estimations de mortalité des poissons et des taux de prédation par les oiseaux nous permet de séparer la mortalité des poissons due aux oiseaux de celle causée par le cannibalisme. Nos résultats indiquent que les oiseaux prédateurs ont un impact significatif sur les populations de truites d’âge 1, mais peu d’impact sur celles d’âge 0. Des huit espèces d’oiseaux prédateurs présents, le plongeon huard (Gavia immer Brunnich, 1764) est le plus important, consommant apparemment presque 50% de toutes les truites d’âge 1 ensemencées, ce qui explique presque 50% de la variation des taux de mortalité. La mortalité des truites d’âge 1 ne diffère pas significativement de 0 dans les lacs dépourvus de huards. Les oiseaux consomment une petite proportion des truites d’âge 0 et la consommation estimée n’explique aucunement la variation de la mortalité des truites d’âge 0 dans les divers lacs. En conclusion, les oiseaux affectent les populations de poissons par leur prédation asymétrique sur les différentes classes d’âge (de taille) et peuvent être d’importants prédateurs supérieurs dans les lacs; on doit donc en tenir compte dans l’élaboration des réseaux alimentaires d’eau douce.

Document Type: Research Article

Publication date: 2006-11-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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