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Impact of puma predation on the decline and recovery of a mule deer population in southeastern Idaho

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Abstract:

We modeled the impact of puma (Puma concolor (L., 1771)) predation on the decline and recovery of mule deer (Odocoileus hemionus (Rafinesque, 1817)) in southern Idaho based on estimates of puma numbers, predation rates of pumas, and reproductive variables of deer. Deer populations peaked in 1992–1993, then declined more than 55% and remained low for the next 11years. Puma numbers peaked 4–6years after deer populations peaked but then declined to original levels. Estimated puma predation on the deer population before and after the decline was 2.2%–3.3% and 3.1%–5.8%, respectively. At high puma densities (>3 pumas/100km2), predation by pumas delayed deer recovery by 2–3years. Percent winter mortality of fawns (r2 = 0.62, P < 0.001) and adult female deer (r2 = 0.68, P < 0.001) correlated positively with December–January snowfall. Incorporation of winter snowfall amounts in the model produced a pattern of deer population change matching estimated changes based on field survey data. We conclude that pumas probably were a minor factor in the decline of the deer population in our area and did not suppress deer recovery. We propose that winter snowfall was the primary ultimate and proximate factor in the deer decline and suppression of their recovery.

Nous avons modélisé l'impact de la prédation par les pumas (Puma concolor (L., 1771)) sur le déclin et la récupération des cerfs-mulets (Odocoileus hemionus (Rafinesque, 1817)) dans le sud de l'Idaho d'après les estimations de densité des pumas, les taux de prédation des pumas et les paramètres reproductifs des cerfs. Les populations de cerfs ont atteint un sommet en 1992–1993, puis ont décliné de >55% et sont demeurées basses pendant les 11 années suivantes. Les populations de pumas ont atteint un sommet 4–6 ans après le maximum des populations de cerfs, puis elles sont revenues à leur densité d'origine. La prédation des pumas sur la population de cerfs avant et après le déclin est estimée à respectivement 2,2%– 3,3% et 3,1%– 5,8%. Aux fortes densités de pumas (>3 pumas/100 km2), la prédation par les pumas retarde la récupération des cerfs de 2–3 ans. Il y a une corrélation positive entre le pourcentage de mortalité des faons (r2 = 0,62, P < 0,001) et des femelles adultes (r2 = 0,68, P < 0,001) en hiver et les précipitations de neige en décembre–janvier. L'incorporation dans le modèle des quantités de précipitations de neige de l'hiver génère un patron de variations dans les populations de cerfs qui correspond aux changements observés dans les données d'inventaire de terrain. En conclusion, il semble que les pumas aient été un facteur relativement peu important dans le déclin des populations de cerfs dans notre région et qu'ils n'aient pas empêché la récupération des cerfs. Nous pensons que les précipitations de neige en hiver sont le principal facteur ultime et immédiat du déclin des cerfs et de la suppression de leur récupération.

Document Type: Research Article

Publication date: November 1, 2006

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