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Nest-site selection in the barn swallow, Hirundo rustica: What predicts seasonal reproductive success?

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Despite hundreds of studies, we know very little about the causes and fitness-related consequences of nest-site selection. For example, it is not typically known whether the rarely reported fitness consequences of site selection are the result of nest, individual, or nest-site variables or combinations of these factors. Reuse of previously constructed nest sites is a prevalent behavior in many animals and offers the opportunity to experimentally tease apart whether seasonal reproductive success is a function of nest, individual, or nest-site characteristics. I used observational and experimental data to test three hypotheses related to these factors in association with barn swallow (Hirundo rustica L., 1758) nest reuse. While both nest and individual characteristics explain variation in seasonal reproductive success, nest location per se is not an important factor defining the outcome of nest-site selection. Whereas traits related to habitat and individual characteristics are likely confounded in correlational studies, my experiments demonstrate a causal relationship between seasonal reproductive success and aspects of the nest and individual, the latter explaining more variation in the model than nest characteristics. Knowledge of the relative roles of individual, nest, and nest-site attributes are important for understanding the causes and consequences of habitat selection behavior.

On connaît peu de choses sur les causes et les conséquences reliées à la fitness de la sélection des sites de nidification, malgré les centaines d’études faites sur le sujet. Par exemple, on ne sait ordinairement pas si les rares cas rapportés de conséquences de la sélection de site sur la fitness sont le résultat de variables associées aux nids, aux individus, aux sites de nidification ou de combinaisons de ces variables. La ré-utilisation de sites de nidification construits antérieurement est un comportement fréquent chez de nombreux animaux; elle donne l’occasion ici de déterminer si le succès reproductif saisonnier est fonction des caractéristiques des nids, des individus ou des sites de nidification. Des observations et des données expérimentales ont servi à vérifier trois hypothèses reliées à ces facteurs dans la réutilisation des nids chez l’hirondelle rustique (Hirundo rustica L., 1758). Alors qu’ensemble les caractéristiques des nids et des individus expliquent la variation du succès reproductif saisonnier, la position du nid en elle-même n’est pas un facteur important dans la détermination de l’issue de la sélection du site de nidification. Bien que les propriétés associées aux caractéristiques de l’habitat et des individus soient vraisemblablement confondues dans les études de corrélation, les expériences faites dans ce travail démontrent l’existence d’une relation de causalité entre le succès reproductif saisonnier et certaines propriétés des nids et des individus; dans le modèle, les traits des individus expliquent une plus grande partie de la variation que les caractéristiques des nids. Une connaissance des rôles relatifs des propriétés des nids, des individus et des sites de nidification est importante, si l’on veut comprendre les causes et les conséquences du comportement de sélection de l’habitat.

Document Type: Research Article

Publication date: November 1, 2006

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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