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Intraspecific and interspecific variation in use of forest-edge habitat by snakes

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Variation in use of edge habitat among populations and species of snakes should reflect underlying causes (e.g., thermal ecology, prey availability) and consequences (e.g., predation on birds' nests) of habitat selection. We compared the habitat use of ratsnakes, Elaphe obsoleta (Say in James, 1823), in Illinois and Ontario and compared habitat use by ratsnakes and racers, Coluber constrictor (L., 1758), in Illinois. Ratsnakes in Illinois used upland forest more and forest edges less than ratsnakes in Ontario. Female ratsnakes in Illinois used edges less than males, regardless of their reproductive status. Relative to ratsnakes, racers preferred forest edges and avoided forest interior. Female racers used edges more than males, especially while gravid. These results, and most of the seasonal patterns in habitat use, were broadly consistent with variation expected from differences in thermoregulatory needs, although other factors potentially influencing habitat use cannot be ruled out. Although it has been proposed that some forest fragmentation is likely to be beneficial for ratsnakes in Canada, such fragmentation may be detrimental to ratsnakes in Illinois but beneficial to racers. Thus, relative to forest-interior species, edge-nesting birds should be more vulnerable to predation by ratsnakes in Ontario, and fragmentation should increase the vulnerability of forest birds to nest predation by racers.

La variation dans l’utilisation des habitats de bordure dans les diverses populations et espèces de couleuvres devrait refléter les causes (par ex., l’écologie thermique, la disponibilité des proies) et les conséquences (par ex., la prédation sur les nids d’oiseaux) sous-jacentes de la sélection d’habitat. Nous avons comparé l’utilisation de l’habitat chez les couleuvres obscures, Elaphe obsoleta (Say in James, 1823) en Illinois et en Ontario et comparé l’utilisation de l’habitat chez les couleuvres obscures et les couleuvres agiles, Coluber constrictor (L., 1758), en Illinois. Les couleuvres obscures d’Illinois utilisent plus les forêts de terres hautes et moins les bordures de forêt que les couleuvres obscures d’Ontario. Les couleuvres obscures femelles en Illinois utilisent moins les bordures que les mâles, quel que soit leur statut reproductif. Par rapport aux couleuvres obscures, les couleuvres agiles préfèrent les bordures et évitent l’intérieur des forêts. Les couleuvres agiles femelles utilisent plus les bordures que les mâles, particulièrement lorsqu’elles sont gravides. Ces résultats, de même que la plupart des patrons saisonniers d’utilisation de l’habitat, s’accordent en général avec la variation attendue des différences dans les besoins de thermorégulation, bien qu’on ne puisse éliminer d’autres facteurs qui pourraient influencer l’utilisation de l’habitat. Bien qu’on ait proposé qu’une certaine fragmentation de la forêt puisse être favorable aux couleuvres obscures au Canada, une telle fragmentation en Illinois est peut-être défavorable aux couleuvres obscures, mais favorable aux couleuvres agiles. Ainsi, les oiseaux qui nichent en bordure des forêts devraient être plus vulnérables à la prédation par les couleuvres obscures en Ontario que ceux qui nichent à l’intérieur des forêts; la fragmentation devrait augmenter la vulnérabilité des oiseaux forestiers à la prédation des nids par les couleuvres agiles.
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Document Type: Research Article

Publication date: 2006-10-01

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