The adaptive utility of Richardson’s ground squirrel (Spermophilus richardsonii) short-range ultrasonic alarm signals

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Richardson’s ground squirrels (Spermophilus richardsonii (Sabine, 1822)) produce audible (ca. 8kHz) and (or) ultrasonic (ca. 48kHz) alarm vocalizations that warn conspecifics of impending danger. Audible calls have a larger active space than ultrasonic calls because they travel farther, are louder, and contain frequencies to which conspecific and allospecific recipients are more sensitive. In our first experiment, we presented an alarming stimulus to 103 squirrels to examine the effect of threat proximity on signal type. The ratio of ultrasonic to audible alarm calls increased with increasing distance from the stimulus. We conclude that the size of the active space influences signalling strategy and that squirrels emitting ultrasonic calls can signal conspecifics to the exclusion of distant predators. As recipients of ultrasonic calls must be close to the signaler, one context in which ultrasonic calling may be most adaptive is during natal emergence when juveniles are particularly abundant, highly vulnerable to predation, and clustered in space. In our second experiment, we broadcast ultrasonic alarm signals to emerging juveniles and found that they, like older individuals, responded to calls by increasing vigilance. We discuss the adaptive utility of multiple signalling strategies in light of our findings.

Les spermophiles de Richardson (Spermophilus richardsonii (Sabine, 1822)) émettent des vocalisations d’alerte audibles (ca. 8 kHz) et (ou) ultrasoniques (ca. 48 kHz) qui avertissent les autres spermophiles de même espèce d’un danger imminent. Les appels audibles ont un espace d’activité plus étendu que les appels ultrasoniques parce qu’ils se propagent plus loin, ils sont plus puissants et ils contiennent des fréquences auxquelles les auditeurs de même espèce ou d’autres espèces sont plus sensibles. Dans une première expérience, nous avons présenté un stimulus menaçant à 103 spermophiles afin de voir l’effet de la proximité d’une menace sur le type d’appel. Le rapport d’appels ultrasoniques sur les appels audibles augmente en fonction directe de la distance du stimulus. Nous en concluons que la taille de l’espace d’activité influence la stratégie de signalisation et que les spermophiles qui émettent des appels ultrasoniques peuvent alerter les autres spermophiles mais non les prédateurs qui se trouvent à distance. Comme les auditeurs des appels ultrasoniques doivent être à proximité de l’émetteur, un des contextes dans lesquels un appel ultrasonique pourrait être le plus adaptatif est durant l’émergence qui suit la naissance lorsque les petits sont particulièrement abondants, très vulnérables et regroupés dans l’espace. Dans une seconde expérience, nous avons émis des signaux d’alerte ultrasoniques à des jeunes au moment de l’émergence et nous avons noté que, comme les individus plus âgés, ceux-ci réagissent aux appels en augmentant leur vigilance. Nous discutons de l’utilité adaptative des stratégies multiples de signalisation à la lumière de nos résultats.

Document Type: Research Article

Publication date: September 1, 2006

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