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Feather mites are positively associated with daily survival in cliff swallows

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Feather mites (Acari: Astigmata) have been reported to be parasitic, commensal, and even mutualistic on the birds that serve as their hosts. We investigated whether there was a relationship between number of feather mites (Pteronyssoides obscurus (Berlese, 1885)) on the wing and daily survival of cliff swallows (Petrochelidon pyrrhonota (Vieillot, 1817)) during the breeding season at 12 nesting colonies in Nebraska in 2005. Survival of birds with known mite loads was monitored by mark–recapture, and survival models with and without a linear effect of mites were compared with the program MARK. For adult swallows, mites were positively associated with daily survival at six colonies, negatively associated at two colonies, and there was no relationship at four colonies. For recently fledged juveniles studied at two colonies, survival varied positively with mite load at one, while the other showed no relationship. Feather mites may provide direct benefits to cliff swallows by consuming old oil, pollen, fungi, and harmful bacteria on the feathers or by pre-empting resources used by deleterious fungi or bacteria. The data do not support a truly parasitic relationship in which mites are costly to cliff swallows; these particular feather mites may be beneficial mutualists.

Les acariens des plumes (Acari: Astigmata) sont connus pour être des parasites, des commensaux et même des symbiotes des oiseaux qui leur servent d’hôtes. Nous avons vérifié s’il existe une relation entre le nombre d’acariens des plumes (Pteronyssoides obscurus (Berlese, 1885)) sur les ailes et la survie journalière des hirondelles à front blanc (Petrochelidon pyrrhonota (Vieillot, 1817)) durant la saison de reproduction dans 12 colonies de nidification au Nebraska en 2005. Nous avons suivi la survie d’oiseaux avec une charge d’acariens connue par marquage et recapture; nous avons comparé au moyen du programme MARK les modèles de survie avec et sans effet linéaire des acariens. Chez les hirondelles adultes, il y a une association positive entre les acariens et la survie journalière à six des colonies, une association négative à deux colonies et aucune association aux quatre colonies. Chez les jeunes qui viennent de prendre leur envol étudiés à deux colonies, la survie varie positivement en fonction de la charge d’acariens dans une colonie, mais à l’autre il n’y a pas de relation. Les acariens des plumes fournissent peut-être des bénéfices directs aux hirondelles à front blanc en consommant le vieux mazout, le pollen, les champignons et les bactéries nuisibles sur les plumes ou alors en accaparant les ressources utilisées par les champignons et bactéries délétères. Nos données n’appuient pas l’existence d’une relation vraiment parasitaire qui pourrait être coûteuse aux hirondelles à front blanc; dans ce cas-ci, les acariens des plumes sont vraisemblablement des symbiotes bénéfiques.

Document Type: Research Article

Publication date: 2006-09-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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