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Seasonal and annual movement patterns of polar bears on the sea ice of Hudson Bay

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Abstract:

Polar bears (Ursus maritimus Phipps, 1774) move thousands of kilometres over sea ice searching for mates and hunting for seals, which are their primary prey. Recently, decreased sea ice extent and earlier ice break-up have been linked to shifts in seal distribution and abundance and to declines in polar bear condition and numbers in the western Hudson Bay polar bear population. We used geographic positioning system and satellite collars deployed between 1991 and 2004 to quantify movement patterns of adult female polar bears on the sea ice of Hudson Bay in relation to reproductive class and temporal variations in sea ice patterns. We tested whether reproductive status and season affected movement and whether temporal changes in movement were correlated with temporal changes in sea ice patterns in Hudson Bay. Movement patterns were not dependent on reproductive status but did change significantly with season. Annual distances moved and areas covered by bears in Hudson Bay have decreased since 1991, which suggests that measured declines in bear condition and numbers are due to reduced prey intake as opposed to increased energy output. These declines in bear movement are correlated with progressively earlier ice break-up in western Hudson Bay.

Les ours polaires (Ursus maritimus Phipps, 1774) se déplacent sur des milliers de kilomètres sur la banquise à la recherche de partenaires sexuels ou en quête des phoques qui constituent leurs proies principales. Ces dernières années, on a relié la réduction de l’extension de la banquise et la débâcle précoce des glaces aux changements dans la répartition et l’abondance des phoques et au déclin dans la condition et la densité de la population d’ours polaires de l’ouest de la baie d’Hudson. Entre 1991 et 2004, nous avons utilisé un système de positionnement géographique et des colliers satellites pour quantifier les patrons de déplacement des femelles de l’ours polaire sur la banquise de la baie d’Hudson en fonction de la classe des reproducteurs et des variations temporelles de la banquise. Nous avons vérifié si les déplacements sont affectés par le statut reproductif et la saison et si les changements temporels dans les déplacements sont en corrélation avec les modifications dans le temps de la structure de la banquise dans la baie d’Hudson. Les patrons de déplacement ne sont pas reliés au statut reproductif, mais varient selon la saison. Les distances parcourues et les surfaces explorées par les ours dans la baie d’Hudson ont diminué depuis 1991, ce qui laisse croire que les déclins observés dans la condition physique et la densité des ours sont dus plus à une ingestion réduite de proies qu’à une production accrue d’énergie. Ces diminutions des déplacements des ours sont en corrélation avec les débâcles de plus en plus hâtives dans l’ouest de la baie d’Hudson.

Document Type: Research Article

Publication date: September 1, 2006

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nrc/cjz/2006/00000084/00000009/art00007
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