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Genetic elucidation of host use by individual sympatric bronzed cowbirds (Molothrus aeneus) and brown-headed cowbirds (M. ater)

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Species of avian brood parasites that use one or several species of hosts are called host specialists and generalists, respectively. To determine host use of individual bronzed cowbirds, Molothrus aeneus (Wagler, 1829), and brown-headed cowbirds, Molothrus ater (Boddaert, 1783), we assigned maternity to eggs using microsatellite DNA markers. We measured patterns of host use by individual sympatric cowbirds. This allowed us to determine whether these species competed for host nests and the number of females laying at nests that were already parasitized by conspecifics. We monitored 1447 nests of 42 potential host species and found that each species of cowbird used primarily four host species, with minimal overlap in the species used, yet at least some individuals acted as generalists. Individual cowbirds tended to avoid laying again at nests each had already parasitized, and multiple parasitism was frequently due to same-day laying by more than one female (19% and 44% of 27 and 39 cases for brown-headed and bronzed cowbirds, respectively). Our results suggest that both cowbirds can differentially parasitize host species; however, host use does not appear to be refined, as many eggs were laid in already-parasitized nests when unparasitized nests of other suitable host species were available.

Les oiseaux parasites des nids qui utilisent individuellement une ou plusieurs espèces d’hôtes sont dits respectivement des parasites spécialisés et généralistes. Afin de préciser l’utilisation des hôtes chez des individus du vacher bronzé, Molothrus aeneus (Wagler, 1829) et du vacher à tête brune, Molothrus ater (Boddaert, 1783), nous avons établi la maternité des oeufs à l’aide de marqueurs microsatellites de l’ADN. Nous avons déterminé les patrons d’utilisation des hôtes chez des vachers individuels sympatriques. Cela nous permet de savoir s’il y a chez ces espèces une compétition pour les nids des hôtes et de recenser le nombre de femelles qui pondent dans des nids déjà parasités par des oiseaux de leur espèce. Dans 1447 nids de 42 espèces potentielles d’hôtes, chaque espèce de vacher utilise principalement quatre espèces d’hôtes, avec un minimum de chevauchement dans le choix des espèces; cependant, au moins quelques individus se comportent comme des généralistes. Les vachers individuels tendent à éviter de pondre une seconde fois dans un nid qu’ils ont déjà parasité; le parasitisme multiple (19 % de 27 cas chez le vacher à tête brune et 44 % de 39 cas chez le vacher bronzé) est souvent dû à la ponte par plus d’une femelle au cours d’une même journée. Nos résultats indiquent que les deux vachers peuvent parasiter de façon différentielle les espèces d’hôtes; toutefois, l’utilisation des hôtes ne semble pas très précise, car plusieurs oeufs sont pondus dans des nids déjà parasités, alors qu’il y a des nids non parasités d’espèces d’hôtes appropriés qui sont encore disponibles.

Document Type: Research Article

Publication date: 2006-09-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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