Behaviour, habitat associations, and intrasexual differences of female Stone’s sheep

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Stone’s sheep (Ovis dalli stonei Allen, 1897) in northern British Columbia segregate sexually during most of the year, and intrasexually between maternal and nonmaternal females during spring and early summer. Our objective was to quantify intrasexual habitat use of female Stone’s sheep relative to maternal status using measures of behaviour and habitat use. We reviewed three hypotheses of intersexual segregation (predation-risk, forage-selection, and activity-budget hypotheses) to determine if they also explained intrasexual segregation of female Stone’s sheep. Female Stone’s sheep spent the majority of their active time foraging. Nursery groups spent shorter durations of time active, more time active in solid rock escape features, and less time active in shrub habitat than nonmaternal groups. The best predictive model describing intrasexual differences incorporated distance to nearest escape feature and size of nearest escape feature. Regardless of maternal status, female Stone’s sheep used low-elevation plant communities early in the growing season that were characterized by more shrub species and increased cover. As the growing season progressed, they tracked a phenological stage, moving up in elevation and associating with communities that contained increasing amounts of moss and lichen cover. The patterns in behaviour, habitat use, and vegetation associations between intrasexual groups of Stone’s sheep were best characterized by the predation-risk hypothesis.

Les mouflons de Stone (Ovis dalli stonei Allen, 1897) dans le nord de la Colombie-Britannique se séparent dans l’espace en fonction du sexe durant la plus grande partie de l’année; chez les femelles, il y a ségrégation intrasexuelle des mères et de celles qui ne le sont pas au printemps et au début de l’été. Notre objectif est de quantifier, à l’aide des comportements et de l’exploitation des milieux, l’utilisation de l’habitat chez les mouflons de Stone femelles en fonction de leur statut maternel. Nous examinons trois hypothèses reliées à la ségrégation intersexuelle (les hypothèses du risque de prédation, de la sélection alimentaire et du bilan d’activités) pour voir si elles s’appliquent aussi à la sélection intrasexuelle chez les mouflons de Stone. Les mouflons de Stone femelles passent la majorité de leur temps d’activité à s’alimenter. Les groupes de nursery sont actifs pendant des périodes plus courtes et passent une partie plus importante de leur période active dans les structures rocheuses d’échappée et moins de temps dans les habitats de buissons que les groupes non maternels. Le meilleur modèle prédictif pour décrire la ségrégation intrasexuelle incorpore la distance à la structure d’échappée la plus proche et la taille de cette structure. Quel que soit leur statut maternel, les mouflons de Stone femelles utilisent tôt dans la saison de croissance des communautés de plantes de basse altitude caractérisées par une quantité plus grande de buissons et une couverture végétale plus importante. À mesure que la saison de croissance progresse, ils recherchent des stades phénologiques particuliers, se déplaçant en altitude et s’associant à des communautés qui contiennent une couverture de plus en plus importante de mousses et de lichens. Les patrons de comportement, d’utilisation de l’habitat et d’associations végétales chez les différents groupes intrasexuels de mouflons de Stone s’expliquent le mieux par l’hypothèse du risque de prédation.

Document Type: Research Article

Publication date: August 1, 2006

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