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A compass without a map: tortuosity and orientation of eastern painted turtles (Chrysemys picta picta) released in unfamiliar territory

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Orientation mechanisms allow animals to spend minimal time in hostile areas while reaching needed resources. Identification of the specific mechanism used by an animal can be difficult, but examining an animal's path in familiar and unfamiliar areas can provide clues to the type of mechanism in use. Semiaquatic turtles are known to use a homing mechanism in familiar territory to locate their home lake while on land, but little is known about their ability to locate habitat in unfamiliar territory. We tested the tortuosity and orientation of 60 eastern painted turtles (Chrysemys picta picta (Schneider, 1783)). We released turtles at 20 release points located at five distances and in two directions from two unfamiliar lakes. Turtle trails were quite straight (fractal dimension between 1.1 and 1.025) but were not oriented towards water from any distance (V-test; u < 0.72; P > 0.1). Turtles maintained their initially chosen direction but either could not detect water or were not motivated to reach it. Furthermore, paths were straighter at larger spatial scales than at smaller spatial scales, which could not have occurred if the turtles had been using a correlated random walk. Turtles must therefore be using a reference stimulus for navigation even in unfamiliar areas.

Les mécanismes d’orientation permettent aux animaux de passer le moins de temps possible dans les espaces hostiles, alors qu’ils recherchent les ressources qui leur sont nécessaires. Il peut être difficile d’identifier les mécanismes spécifiques utilisés par un animal, mais l’examen du tracé de ses déplacements en terrains familier et inconnu peut fournir des indices sur le mécanisme en question. Il est bien connu que les tortues semi-aquatiques, se déplaçant au sol sur un territoire familier, utilisent un mécanisme d’orientation pour retrouver leur lac d’origine; mais, on sait peu de choses sur leur habileté à trouver un habitat dans un territoire non familier. Nous avons testé la tortuosité et l’orientation chez 60 tortues peintes de l’est (Chrysemys picta picta (Schneider, 1783)). Nous avons relâché les tortues à l’un de 20 points de libération. Ces points de libération se trouvaient à cinq distances et dans deux directions par rapport à deux lacs non familiers. Les tracés des déplacements des tortues sont remarquablement rectilignes (dimension fractal de 1,1 à 1,025), mais ils ne sont pas orientés vers l’eau, quelle que soit la distance (test de V; u < 0,72; P > 0,1). Les tortues maintiennent l’orientation choisie initialement et elles n’arrivent pas à percevoir la présence d’eau ou alors elles ne sont pas enclines à s’y diriger. De plus, à des échelles spatiales plus grandes, les tracés des déplacements sont plus rectilignes qu’à de plus petites échelles spatiales, ce qui ne se produirait pas si les tortues se déplaçaient selon un trajet aléatoire corrélé. Les tortues doivent donc utiliser un stimulus d’orientation dans leurs déplacements, même en terrain non familier.
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Document Type: Research Article

Publication date: 2006-08-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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