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Is headfirst ingestion essential in gape-limited predators? Prey-handling behavior of the anurophagous snake Rhabdophis tigrinus (Colubridae)

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Headfirst ingestion of prey is a common adaptive behavioral trait in gape-limited predators that swallow large prey whole. To ascertain this tendency during anurophagy, prey handling and direction of prey ingestion were investigated in Rhabdophis tigrinus (Boie, 1826), a snake that feeds mainly on anurans. Examinations of stomach contents of wild R. tigrinus revealed that this snake does not show a tendency for headfirst ingestion of large prey, unlike most other snake species. In the laboratory, direction of ingestion depended largely on initial bite position, and when R. tigrinus swallowed a frog rump-first, the snake grasped both hind limbs of the frog and aligned them side by side so that both were swallowed together simultaneously from their tips. A simple model test suggested that physical resistance in the buccal cavity incurred during transportation of frogs may not differ between headfirst and hind-first ingestion if the hind limbs of frogs are aligned and swallowed simultaneously. Laboratory experiments also demonstrated that ingestively naive hatchlings of R. tigrinus are able to perform the unique manipulation required to swallow frogs hind-first. It is suggested that this unique ingestion mode is an adaptation for anurophagy, and several possible functional advantages are discussed.

L'ingestion des proies, la tête la première, est un comportement adaptatif chez les prédateurs à ouverture buccale limitée qui consomment de grandes proies tout entières. Afin de confirmer cette tendance dans l'alimentation de Rhabdophis tigrinus (Boie, 1826), une couleuvre qui se nourrit principalement d'anoures, nous avons examiné la manipulation des proies et le sens dans lequel elles sont ingérées. L'examen des contenus stomacaux de R. tigrinus sauvages montre que, contrairement à la plupart des autres couleuvres, cette espèce n'a pas tendance à avaler ses grosses proies, la tête la première. Au laboratoire, le sens de la proie à l'ingestion dépend en grande partie de la position de la première morsure; lorsque R. tigrinus avale une grenouille, la croupe en premier, la couleuvre empoigne d'abord les membres postérieurs de la grenouille et les aligne côte à côte de manière à les avaler simultanément à partir de leur extrémité. Un test de modèle simple indique que la résistance physique subie par la cavité buccale durant le passage des grenouilles peut ne pas être différente lorsque l'ingestion se fait la tête la première ou la croupe la première, si les membres postérieurs des grenouilles sont alignés et avalés ensemble. Des expériences en laboratoire démontrent aussi que des R. tigrinus néonates qui ne se sont jamais nourris sont capables de réaliser la manipulation spéciale requise pour avaler les grenouilles, l'arrière d’abord. Nous croyons que ce mode singulier d'ingestion est une adaptation à la consommation d’anoures et nous en examinons plusieurs avantages fonctionnels potentiels.

Document Type: Research Article

Publication date: 2006-07-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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