Population structure of breeding Harlequin Ducks and the influence of predation risk

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Landscape features can have an important influence on the characteristics of populations, often resulting in heterogeneity in demographic processes. Therefore, local measurements of population parameters may not reflect regional characteristics. We studied populations of Harlequin Ducks (Histrionicus histrionicus L., 1758) breeding in 11 river canyons in northern Labrador in relation to biophysical habitat characteristics and abundance of avian predators. Density and stability of Harlequin Duck populations varied among river canyons and were positively related (mean of 4.7 survey years per river). Both density and stability were negatively related to densities of raptorial birds. Raptor density was related to availability of suitable cliff ledges for nesting. Comparison of rivers with stable, high-density Harlequin Duck populations and those with variable, low-density populations revealed no detectable differences in habitat or prey availability. In a high-density population, observed stability but positive projected growth suggested the system was at carrying capacity and a source of emigrants. In contrast, unstable, low-density populations approached local extinction in some years, while large increases in subsequent years were suggestive of immigration. These findings demonstrate that breeding aggregations in different river canyons could represent an important unit of demographic structure. The abundance of raptors appears to be an important factor influencing local characteristics of Harlequin Duck populations. We discuss the potential influence of local demographic differences on regional population dynamics and their importance for conservation management strategies for migratory species.

Les éléments du paysage peuvent influer de façon marquée sur les caractéristiques des populations, produisant souvent une hétérogénéité des processus démographiques. En conséquence, les mesures locales des paramètres démographiques peuvent ne pas refléter les caractéristiques régionales. Nous avons étudié des populations d’arlequins plongeurs (Histrionicus histrionicus L., 1758) qui se reproduisent dans 11 cañons de rivière du nord du Labrador en relation avec les caractéristiques biophysiques de l'habitat et l'abondance de prédateurs des oiseaux. La densité et la stabilité des arlequins plongeurs varient d'un cañon de rivière à l'autre et sont en relation positive l'une avec l'autre (moyenne de 4,7 années d'inventaire par rivière). La densité et la stabilité sont toutes deux reliées négativement à la densité des oiseaux de proie. La densité des oiseaux de proie est reliée à la disponibilité de rebords adéquats sur les falaises pour la nidification. La comparaison des rivières à densité stable/forte d’arlequins plongeurs aux rivières à densité variable/faible ne révèle aucune différence décelable dans l'habitat ou la disponibilité des proies. Dans une population à forte densité, la stabilité observée et l'accroissement positif projeté laissent croire que le système a atteint son stock limite et qu'il est une source d'émigrants. En contraste, les populations instables de faible densité s'approchent de l'extinction locale au cours de certaines années, alors que des accroissements importants les années suivantes font croire à une immigration. Ces résultats démontrent que les rassemblements de reproduction dans les divers cañons de rivière peuvent représenter des unités significatives de structure démographique. L'abondance des oiseaux de proie semble être un facteur important qui influence les caractéristiques locales des arlequins plongeurs. Nous discutons de l'influence potentielle des différences démographiques locales sur la dynamique démographique régionale et de leur importance pour les stratégies d'aménagement de la conservation des espèces migratrices.

Document Type: Research Article

Publication date: June 1, 2006

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