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Monitoring planktivorous seabird populations: validating surface counts of crevice-nesting auklets using mark–resight techniques

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Least Auklets (Aethia pusilla (Pallas, 1811)) are the most abundant species of seabird in the Bering Sea and offer a relatively efficient means of monitoring secondary productivity in the marine environment. Counting auklets on surface plots is the primary method used to track changes in numbers of these crevice-nesters, but counts can be highly variable and may not be representative of the number of nesting individuals. We compared average maximum counts of Least Auklets on surface plots with density estimates based on mark–resight data at a colony on St. Lawrence Island, Alaska, during 2001–2004. Estimates of breeding auklet abundance from mark–resight averaged 8 times greater than those from maximum surface counts. Our results also indicate that average maximum surface counts are poor indicators of breeding auklet abundance and do not vary consistently with auklet nesting density across the breeding colony. Estimates of Least Auklet abundance from mark–resight were sufficiently precise to meet management goals for tracking changes in seabird populations. We recommend establishing multiple permanent banding plots for mark–resight studies on colonies selected for intensive long-term monitoring. Mark–resight is more likely to detect biologically significant changes in size of auklet breeding colonies than traditional surface count techniques.

Les stariques minuscules (Aethia pusilla (Pallas, 1811)) sont l'espèce la plus abondante d'oiseaux marins dans la mer de Béring et ils peuvent servir de façon relativement efficace à suivre la productivité secondaire dans le milieu marin. La méthode principale consiste à dénombrer les stariques sur des parcelles de surface afin de suivre les changements de densité de ces oiseaux qui nichent dans les crevasses; les dénombrements sont cependant très variables et peuvent ne pas représenter le nombre d'individus en train de nicher. Nous avons comparé les dénombrements maximaux moyens des stariques minuscules sur des parcelles de surface aux estimations de densité basées sur des données de marquage et de signalisation subséquente dans une colonie sur l'île St-Lawrence, Alaska en 2001–2004. Les estimations de l'abondance des stariques minuscules reproducteurs obtenues par le marquage–resignalisation sont en moyenne 8 fois plus élevées que celles faites à partir des dénombrements maximaux en surface. Nos résultats démontrent aussi que les dénombrements maximums moyens sont de mauvais indicateurs de l'abondance des stariques minuscules en reproduction et qu'ils ne varient pas de façon régulière en fonction de la densité de nidification des stariques minuscules dans les différentes parties de la colonie reproductive. Les estimations d'abondance des stariques minuscules obtenues à partir du marquage–resignalisation sont suffisamment précises pour suivre les changements dans les populations d'oiseaux marins. Nous recommandons donc l'établissement de multiples parcelles permanentes de marquage pour les études de marquage–resignalisation dans des colonies sélectionnés pour une surveillance intensive à long terme. La méthode de marquage–resignalisation est vraisemblablement plus apte à détecter les changements d'importance biologique dans la taille des colonies reproductives des stariques minuscules que les méthodes traditionnelles de dénombrement en surface.

Document Type: Research Article

Publication date: June 1, 2006

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