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Factors influencing variation in site fidelity of woodland caribou (Rangifer tarandus caribou) in southeastern British Columbia

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Abstract:

Where predation is a major limiting factor, it has been postulated that woodland caribou (Rangifer tarandus caribou (Gmelin, 1788)) reduce movements to minimize contact with predators and exhibit fidelity to seasonal ranges. We examined fidelity behaviour within season and among years of woodland caribou based on locations of 65 radio-collared individuals in British Columbia, Canada. We used average linear distances between all possible pairs of radiolocations of individuals to assess fidelity. Among-year interlocation distances were similar to within-season interlocation distances during summer, indicating that caribou did not shift their distribution during seasons when they were most vulnerable to predation. Among-year interlocation distances were significantly greater than within-season interlocation distances during both early winter and late winter, indicating that individual caribou shifted their distribution among winters. The amount that an individual’s distribution shifted among winters varied among and within individuals over different years. During early winter this behavioural plasticity was correlated with snow accumulation, with individuals having greater interlocation distances in years with high snow accumulation. Our results indicate that site fidelity outside the calving season is unlikely solely influenced by predator avoidance. We suggest that seasonal shifts in the importance of limiting factors vary from predation in summer to food in winter.

On a avancé que, lorsque la prédation est un facteur limitant important pour les caribous des bois (Rangifer tarandus caribou (Gmelin, 1788)), ceux-ci réduisent leurs déplacements afin de minimiser les contacts avec les prédateurs et montrent une fidélité à leurs aires de répartition saisonnières. Nous avons évalué le comportement de fidélité au cours des saisons et d’une année à l’autre chez le caribou des bois en étudiant les positions de 65 individus munis de colliers radio en Colombie-Britannique, Canada. Les distances linéaires moyennes entre toutes les paires possibles de positions radio individuelles ont servi à mesurer la fidélité. Les distances entre les positions au cours des années sont semblables à celles observées au cours de la saison d’été, ce qui indique que les caribous ne changent pas leur répartition durant les saisons où ils sont le plus vulnérables à la prédation. Les distances entre les positions au cours des années sont significativement plus grandes que celles observées au cours du début et de la fin de l’hiver, ce qui indique que les caribous changent leur répartition d’un hiver à l’autre. L’importance du changement de répartition individuelle au cours des différents hivers varie d’un individu à l’autre et d’une année à l’autre chez un même individu. Au début de l’hiver, cette plasticité comportementale est en corrélation avec l’accumulation de la neige; les distances entre les positions sont en effet plus grandes les années où il y a une forte accumulation de neige. Nos résultats indiquent qu’il est peu probable que la fidélité au site en dehors de la saison de mise bas soit influencée seulement par l’évitement des prédateurs. Nous croyons qu’il y a des changements saisonniers de l’importance des facteurs limitants, passant de la prédation en été à la nourriture en hiver.

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2006

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