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The role of latent inhibition in acquired predator recognition by fathead minnows

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The ability of prey animals to recognize and respond to potential predators has important survival consequences. In many predator–prey systems, prey need to learn which species are potential predators. Consequently, selection should favour efficient learning mechanisms. For aquatic organisms, a very effective way to learn to identify potential predators is by associating cues of injured conspecifics with cues of an unknown predator. To our knowledge, no studies of fishes have failed to show successful acquisition of predator recognition using this learning method. The goal of our study was to begin to address the limits of this learning paradigm. Specifically, we tested whether pre-exposure to a novel predator would prevent the associative learning from occurring. In the first treatment, we pre-exposed minnows to distilled water for 1 h on 5 consecutive days and then conditioned them with conspecific skin extract paired with charr odour. In the second treatment, minnows were pre-exposed to charr odour and conditioned with conspecific skin extract paired with charr odour. In the last treatment, minnows were pre-exposed to charr odour but “conditioned” with distilled water paired with charr odour. When tested for recognition of the charr odour alone, only the fish that were not pre-exposed to charr odour showed responses to the predators. We conclude that latent inhibition affects the efficiency of associative learning of the predator.

La capacité des proies animales de reconnaître des prédateurs potentiels et de réagir a des conséquences importantes sur la survie. Dans plusieurs systèmes prédateur–proie, les proies doivent apprendre quelles espèces sont des prédateurs potentiels. La sélection devrait donc favoriser les mécanismes efficaces d’apprentissage. Chez les organismes aquatiques, une méthode très efficace d’apprentissage de la reconnaissance des proies potentielles est l’association des signaux provenant d’un individu blessé de même espèce avec les signaux d’un prédateur inconnu. À notre connaissance, toutes les études utilisant cette méthode d’apprentissage chez les poissons ont montré une acquisition réussie de la reconnaissance du prédateur. L’objectif de notre travail est de déterminer, au moins de façon préliminaire, les limites de ce paradigme d’apprentissage. Spécifiquement, nous déterminons si une exposition préalable à un nouveau prédateur empêche la réalisation d’un apprentissage par association. Dans une première expérience, nous avons exposé préalablement des cyprins à de l’eau distillée pendant une heure durant cinq jours consécutifs et les avons ensuite conditionnés avec un extrait de peau de leur espèce associé à de l’odeur d’omble. Dans une seconde expérience, les cyprins ont été exposés préalablement à de l’odeur d’omble, puis conditionnés avec un extrait de peau de leur espèce associé à de l’odeur d’omble. Dans une dernière expérience, les cyprins ont été exposés préalablement à l’odeur d’omble, puis “conditionnés” avec de l’eau distillée associée à de l’odeur d’omble. Lors d’évaluations de la reconnaissance de l’odeur d’omble isolée, seuls les poissons qui n’avaient pas été exposés préalablement à l’odeur d’omble ont réagi aux prédateurs. Nous concluons qu’il existe une inhibition latente qui affecte l’efficacité de l’apprentissage par association du prédateur.

Document Type: Research Article

Publication date: 2006-04-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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