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Capercaillie broods in pristine boreal forest in northwestern Russia: the importance of insects and cover in habitat selection

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Abstract:

Capercaillie (Tetrao urogallus L., 1758), the largest and most size-dimorphic species of grouse, is decreasing in number throughout its man-modified range in the boreal forests of the Palaearctic. Poor reproduction owing to direct and indirect effects of commercial forestry is considered a main cause of the decline. We studied brood habitats in a pristine forest in northwestern Russia to identify key elements in habitat selection in the natural environment of this species. We monitored the movement of 10 radio-marked broods during their first 7 weeks of life, and compared the abundance of insects and cover at their locations (N = 120) with nearby random control sites. The broods preferentially used moist spruce forest and the insect-rich herb spruce forest, but were most often located in the more abundant vaccinium spruce forest, which was richest in bilberry (Vaccinium myrtillus L.) and associated lepidopteran larvae. Brood locations were consistently richer in insects than random controls in 3 of the 4 habitat types studied. The most pronounced difference was in the density of lepidopteran larvae, a food source known to form an important part of the diet of young capercaille chicks. Broods continued to select insect-rich sites throughout the 7 week age period; in the preferred moist spruce forest, larval abundance increased at brood locations, while it remained constant at control sites. Compared to the distribution of insects, cover did not appear to be as an important determinant of brood habitat selection, possibly because the structural characteristics were rather similar among the most widely used habitat types. Shrub cover tended to be higher at brood locations than at controls, whereas vertical cover along the ground was not different. This relationship to cover factors may reflect an adaptation to avoid predation by goshawk (Accipiter gentilis (L., 1758)), the most important predator of grouse in this pristine boreal forest.

Les nombres de grands tétras (Tetrao urogallus L., 1758), l'espèce de tétraoniné qui possède la plus grande taille et le plus fort dimorphisme sexuel, sont en régression dans toute leur aire de répartition affectée par les humains dans les forêts boréales de la région paléarctique. L'insuccès de la reproduction relié aux effets directs et indirects de l'industrie forestière est considéré comme la cause principale de ce déclin. Nous avons examiné les habitats de nidifica tion dans une forêt vierge du nord-ouest de la Russie afin d'identifier les éléments essentiels de leur sélection d'habitat dans leur environnement naturel. Nous avons suivi les déplacements des petits de 10 couvées porteurs d'émetteurs radio durant les 7 premières semaines de leur vie et nous avons comparé l'abondance des invertébrés qui leur servent de nourriture ainsi que l'importance de la couverture végétale dans les sites utilisés (N = 120) et dans des sites témoins situés à proximité et choisis au hasard. Les petits utilisent de préférence la forêt humide d'épinettes et la forêt herbeuse d'épinettes qui est la plus riche en insectes; ils se retrouvent cependant le plus souvent dans la forêt abondante d'épinettes et de Vaccinium qui est la plus riche en myrtilles (Vaccinium myrtillus L.) et en larves de lépidoptères associées. Les sites choisis par les petits de ces couvées sont constamment plus riches en invertébrés que les sites sélectionnés au hasard dans 3 des 4 types d'habitat étudiés. La différence la plus marquée est celle de la densité des larves de lépidoptères, une source de nourriture qu'on sait former une partie importante du régime alimentaire des oisillons du grand tétras. Les petits continuent à sélectionner des sites riches en insectes tout au long de la période de 7 semaines. Dans la forêt humide d'épinettes, un habitat recherché, l'abondance des insectes augmente aux sites choisis par les petits, alors qu'elle demeure constante aux sites témoins. Par comparaison avec la répartition des insectes, la couverture végétale ne semble pas être un facteur déterminant aussi important de la sélection d'habitat, peut-être parce que les caractéristiques structurelles sont plutôt semblables dans les types de forêts les plus utilisés. La couverture de buissons tend à être plus importante aux sites choisis par les petits que dans les sites témoins, alors que la couverture verticale au sol n'est pas différente. Cette relation avec les facteurs de la couverture végétale peut être le reflet d'une adaptation pour éviter la prédation par l'autour des palombes (Accipiter gentilis (L., 1758)), le plus important prédateur des tétraonidés dans cette forêt boréale vierge.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: December 1, 2005

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