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Factors associated with nest- and roost-burrow selection by burrowing owls (Athene cunicularia) on the Canadian prairies

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Abstract:

We examined nest- and roost-burrow characteristics from a declining population of burrowing owls (Athene cunicularia (Molina, 1782)) in Saskatchewan. Between 1992 and 2003, 84% of the 584 nests we found were in grassland pastures, even though these pastures constituted only 7% of the potentially available nesting area within our study area. In contrast, less than 3% of nests were in crop fields, despite these fields comprising 90% of the potentially available area. Within grassland pastures, owls selected nest burrows in areas with a higher density of burrows within 75 m (11.1 burrows/ha) compared with non-nest burrows of similar dimensions (5.6 burrows/ha). Richardson's ground squirrels (Spermophilus richardsonii (Sabine, 1822)) and badgers (Taxidea taxus (Schreber, 1777)) are the primary excavators of suitable nesting burrows in prairie Canada. In our study area, burrowing owls chose to nest and roost in badger-sized burrows, selecting those with taller tunnel entrances and soil mounds relative to unused burrows. We suggest that management for burrowing owl nesting habitat in Canada should consider the owls' avoidance of crop fields and their preference for grassland pastures. Managers should also consider the owls' apparent preference for nesting in areas of high burrow densities and their selection of badger-sized burrows for nesting and roosting.

Nous avons examiné les caractéristiques des terriers de nidification et de perchage dans une population en déclin de chevêches des terriers (Athene cunicularia (Molina, 1782)) en Saskatchewan. Entre 1992 et 2003, 84 % des 584 nids inventoriés se trouvaient dans des pâturages de prairie, même si ces pâturages ne représentent que 7 % de la surface de nidification potentiellement disponible dans la région d'étude. En revanche, moins de 3 % des nids se retrouvaient dans les champs cultivés, même si ces champs représentent 90 % de la surface potentiellement disponible. Dans les pâturages de prairie, les chevêches choisissent des terriers de nidification dans les zones qui ont une plus forte densité de terriers sur une distance de 75 m (11,1 terriers/ha), par comparaison aux terriers de dimension semblable qui ne servent pas à la nidification (5,6 terriers/ha). Ce sont surtout les spermophiles de Richardson (Spermophilus richardsonii (Sabine, 1822)) et les blaireaux américains (Taxidea taxus (Schreber, 1777)) qui font l'excavation de terriers adéquats pour la nidification dans la prairie canadienne. Dans la région d'étude, les chevêches choisissent pour nicher et se percher des terriers de la taille de ceux des blaireaux, sélectionnant ceux dont l'ouverture du tunnel et les monticules de terre sont plus hauts par rapport aux terriers non utilisés. Nous suggérons que l'aménagement de l'habitat de nidification des chevêches au Canada tienne compte de l'évitement des champs cultivés par les chevêches et leur préférence pour les pâturages de prairie. Les gestionnaires devraient aussi prendre en considération la préférence apparente des chevêches pour les zones de nidification à forte densité de terriers et leur sélection de terriers de la taille de ceux des blaireaux pour nicher et se percher.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: October 1, 2005

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nrc/cjz/2005/00000083/00000010/art00013
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