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What do harp seals eat? Comparing diet composition from different compartments of the digestive tract with diets estimated from stable-isotope ratios

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This study compared diet reconstructed from different compartments of the digestive tract of harp seals (Pagophilus groenlandicus (Erxleben, 1777)) with the diet estimated using stable carbon and stable nitrogen isotope ratios in mixing models. Diet composition in 18 feeding harp seals (mean age = 2.4 years, SD = 1.8 years, range = 0–6 years) was determined using traditional methods of hard-part identification and reconstruction, and stable carbon and stable nitrogen isotope ratios. Diet composition consisted of 68.8% (SD = 8.7%) and 69.6% (SD = 11.6%) by mass of invertebrates or 65.0% (SD = 8.8%) and 66.5% (SD = 11.8%) by energy of invertebrates for the stomach and small-intestine compartments, respectively. Reconstructed diets using material recovered from the large-intestine contents suggested a diet of 43.1% (SD = 12.2%) and 38.0% (SD = 11.9%) invertebrates using mass and energy, respectively. Stable carbon and stable nitrogen isotope ratios determined for the same individual harp seals suggested a diet consisting of approximately 66.1% (SD = 117.4) invertebrates, indicating that diet reconstructions based on hard parts from stomachs are likely to be more representative than reconstructions from large-intestine contents. In species that feed on a combination of vertebrates and invertebrates, the use of faecal material to reconstruct diet composition will likely underestimate the importance of invertebrates in the diet.

Notre étude compare les régimes alimentaires reconstitués à partir d'analyses des différents compartiments du tube digestif de phoques du Groenland (Pagophilus groenlandicus (Erxleben, 1777)) avec ceux obtenus dans des modèles de mélange utilisant les rapports d'isotopes stables de carbone et d'azote. Nous avons déterminé la composition du régime alimentaire de 18 phoques du Groenland en période d'alimentation (âge moyen = 2,4 ans, erreur type (ET) = 1,8 ans, étendue = 0–6 ans) à l'aide de méthodes traditionnelles d'identification des structures dures et de reconstitution, ainsi que par les rapports d'isotopes stables de carbone et d'azote. La composition du régime alimentaire consiste de 68,8 % (ET = 8,7 %) en masse d'invertébrés dans l'estomac et de 69,6 % (ET = 11,6 %) dans le petit intestin; en énergie, les pourcentages respectifs sont de 65,0 % (ET = 8,8 %) et de 66,5 % (ET = 11,8 %). Le régime reconstitué à partir des structures récupérées dans le gros intestin indique des pourcentages respectifs d'invertébrés de 43,1 % (ET = 12,2 %) en masse et de 38,0 % (ET = 11,9 %) en énergie. Les rapports d'isotopes stables de carbone et d'azote mesurés chez les mêmes individus indiquent un régime consistant d'environ 66,1 % (ET = 117,4) d'invertébrés, ce qui montre que les reconstitutions basées sur les structures dures récupérées de l'estomac ont plus de chances d'être exactes que celles faites à partir du contenu du gros intestin. Chez les espèces qui s'alimentent d'une combinaison de vertébrés et d'invertébrés, l'utilisation du matériel fécal pour la reconstitution du régime alimentaire sous-estimera probablement l'importance des invertébrés dans le régime.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: October 1, 2005

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